山霞

おだまきまな

山霞
  1. 爪牙
  2. 挽歌
  3. 道行
  4. 通暁

2005年~ 作品

にび色の空が何処までも広がっている先に、一羽の鷹のはばたきがあった。

鷹は、まだ歳若い少年の手から中空に放たれたのであった。

少年は藍色の庭着のようなものを着て、高く髪を後ろに結わえていた。

その様は、遠目にも白く、すらりと浮き立って見えた。

 

「殿、いかがでございます。このほどの鷹狩りは・・・・。」

「うむ。苦しゅうないぞ。鷹もほどよく慣れている。御庭番衆は、よい仕事をしているな。」

「御意にござります。」

四方にむかって張られた天幕の中心の椅子に、将軍は腰掛けている。

それは、蒼紫らが仕える江戸幕府の御代様である。

しかし、その面前に出られる機会は、このような鷹狩りなどの時よりほかにはない。

将軍のそばには相談役がいて、蒼紫らの様子を逐一伝えているのである。

鷹狩りをすると言っても、将軍自らが行うのではなかった。将軍は腰掛けたまま言った。

「あの鷹を扱っている者はまだ少年だな。なぜあのような者に扱わせるのだ?」

将軍が珍しく、質問をした。

あわてて相談役が走って行き、蒼紫のそばに立つ御頭に言葉を伝えて戻ってきた。

「おそれながら、もっとも御庭番衆内で今、才能がある若者らしい、ということでございます。」

「ほう。まだ十四五六ほどではないか。余は話をしてみたい。」

「め、めっそうもござりませぬ。あのような下賎な輩は、将軍様の身辺には近づけることはできませぬ。」

「ふむ。そうか。名はなんと申す。」

相談役がまた走って行って戻ってきた。今度は息を切らしていた。

「四乃森、蒼紫、という名でございます。」

「ふむ。四乃森。お取り潰しになった御家人にそのような名の者がいたような・・・・・?はて、余の思い違いか。」

蒼紫はその様子を遠くから眺めていた。

自分たちを支配してやまない存在───将軍家。

自分は武士の地位を剥奪されて、今は下人として生きている。

そう叫びたい気持ちを、蒼紫は抑えていた。

言ったところでどうにもならない。

どうにもならない壁が、自分とあの将軍の間には、ある。ありすぎる。

「蒼紫、行ったぞ。」

老人の言葉に、犬たちがほえて行く先に向かって、蒼紫は走りながら、すばやい動作でまた鷹を放った。

それは鷹とほとんど一体となったかのような見事な動きだった。

鷹の世話をするのは、蒼紫は好きだった。

そのような生き物の世話をするのは、心があたたまる。

敵に対して刃を向ける時に比べ、どれほど心がやすらぐだろうか───。しかし、蒼紫はそのことを決して御頭である老人には告げなかった。

そうしたことを告げると、自分は今のやや安泰とした地位を剥奪され、御庭番衆から追放されるかも知れないからだ。

安寧を夢見ることは、禁じられていた。

ただ、どんなに苦しくても自分は自分の今の道を進むだけだと思った。思っていた───その日までは。

 

 

 

「鷹狩りは見事に仕事をこなしたようだね。」

 

 

蒼紫は今、将軍のいた草原からはるかに離れた、忍びの里の一角の番屋に座っている。

目の前に囲炉裏の炎が燃えていて、その前に朱の唇を引き結んだ「月の輪の宮」、笹葉霞(ささはがすみ)が蒼紫と向かい合って座っていた。

葉霞は、女忍者たちの統率者である。

長い黒髪をした、絶世の美女と言っていい。

そして───。

「おまえ、幾つになった?」

葉霞が朱唇をひきあげて聞いた。

「かぞえで十五になります。」

「それなら遅いぐらいだねぇ。女を知るのは。」

葉霞は目を細めた。

目の前の少年は、まるで自ら光輝く玉のようだ。

───ほんとうに、美しい、少年ね。

葉霞は手を伸ばして、蒼紫の髷に触った。

「私と寝たら、この髷は落とすんだよ。」

蒼紫の表情が、険しくなった。

「なんだい?まさか武士の鑑とかまだ思っているんじゃあないだろうねぇ。」

その一言、一言が蒼紫の神経を逆撫でするようだった。

しかし拒絶や抵抗は許されないのだ。

蒼紫は、あの老人の命で今ここに来ているのだ。

 

───この者は、母上とは違う。

 

蒼紫の必死の抵抗する思いは、今それだけであった。

そうして目の前の女を否定したいのだが、女は赤い唇を開いて、蒼紫にとろりと絡み付いてきた。

「最初なんだろ?やさしくするよ。」

葉霞はふふふ、と低く笑うと囲炉裏の火を落とした。

蒼紫は逃れられない腕の下で、ただ運命というものは暗澹としたものだと、感じていた。

爪牙

黒の着流しを着た浪人姿の侍が、肩で風をきって江戸吉原の一角の茶屋に入って行った。

腰の刀を男衆に預けると、浪人は物慣れた様子で、座敷にあがった。

ぼんぼりが開け放した廊下に向かって灯っている。

緋毛氈を敷いた上に、客の「なじみの」妓が、いた。

「よう。久しぶりだな。」

言うなり浪人はどっかりとあぐらをかいて座った。

その前に、きらびやかな衣装の妓が手をついて言った。

一の太夫ではない。しかし、それなりに箔のついた身なりだった。

「志々雄さま、ようお越し。お待ち申しておりましたえ。」

「由美、元気にしていたか。酒。」

杯をつき出すのに、由美と呼ばれた女はなみなみと酒をついだ。

志々雄真実と由美であるが、後年十本刀を擁したときの面影は、まだ二人にはない。

志々雄はまだ若く、その顔は整っており、頭はそりあげて髷を結っている。

由美も年増の色気よりもまだ、若さが目立つ様子だった。

その二人が酒盛りを始めると、すぐに音曲を担当する芸子らが、下の席で三味線を引き出した。

音の音色が何か暗い。

由美は少し気になって、そちらの方を見た。

いつもの芸子ではない。が、気にもとめずに由美は志々雄にしなだれかかった。

「志々雄さま、私、落籍したいのです。」

「ん?その話か。それにはまとまった金がいるだろう。俺は京に上ることにした。」

「まあ、京にですか。」

「京では土佐勤皇党が、ばさばさ人を斬っていやがるところだ。俺のような浪人者には、もってこいのところさ。近頃は長州の連中も、天誅に加わっているらしい。幕府も大変だな。」

「志々雄さまは、幕府と勤皇と、どちらの味方なんですの?」

「俺か。俺は強いほうの味方さ。まあ攘夷派だな。幕府はもうとっくに屋台骨がいかれている。」

杯をなめながら言う志々雄の瞳には、冷酷な光が灯っている。

───こわいお人。何人でも斬るおつもりね。

と、由美は思いながら、酌をしながらささやいた。

「土佐に・・・つくのですか。」

「ん?それは聞くだけ野暮というものだろう。」

「そうですわね。失礼しました。」

「まあ行ってみなくちゃわかんねぇさ。」

志々雄はそう言うと、ひとしきり笑った。

と、その時だった。三味線の弦が切れたような音がした。

「・・・・あんた・・・!」

由美の顔が険しくなった。

由美は音をはずした芸子に向かって、しかりつけた。

「新入りだね。ろくに三味線が弾けやしないのに、こんな上座にまでのぼってきたのかい。」

芸子は消え入りそうな声であやまった。

「すみません・・・・。」

「あんた、何か暗いねぇ。もっとぱーっとしなさいよ。酒の席なんだから。」

「はい・・・・すみません。」

すると音をはずした芸子の横についていた、もう一人の芸子がなだめるように小声でつぶやいた。

「巴ちゃん、気にせんでええの。」

「はい。すみません・・・。」

二人は三味線の演奏を、何事もなかったように続けた。

すぐに由美は忘れて、目の前の志々雄との楽しいひと時のほうに没頭した。

 

                                         

 

「君菊さん、ごめんなさい、つい爪がすべってしまって。」

宴がはねた後、廊下を歩きながら巴はまた、先輩の芸子にあやまった。

「いいのよ。あんた気になったんでしょう。土佐勤皇党。」

「えっ。」

巴はどきりとして、目を見張った。

その藤色の小袖の上の顔は、驚くほど白かった。

君菊は髷をかんざしでいじくりながら、言った。

「身につまされるのよ。あんたの弾く三味線を聞いているとね。男を───京で殺されたんだろう。」

「はい・・・・・。ご存知なんですね。」

「そりゃあんたの仕事を世話した時に、聞いているからね。武士の娘なのに、吉原で三味線弾きかい。」

「弟を育てるためなんです。」

「それだけとは思えないねぇ。あんた、その男のこと、捜しているんだろ。わかるんだよ。」

「・・・・・・・・。」

「どうやって殺されたか。殺したのは誰か。奉行所はあんたに何も言わなかったのかい。」

「ごめんなさい。そのお話なら、いずれまた───。」

「あっ、ちょいとお待ちよ。」

巴は面を伏せると、廊下を後にした。

 

 

巴は思った。

 

たずねている。

確かに私は、たずねている。

京で、婚約者の清里を殺した者を───。

まず、清里を京にのぼらせた男を見つけ出さないと。

そうしないと、あの人が浮かばれない。

たとえあの人が───私を乱暴に抱いて、江戸に捨てて行ったのだとしても───。

 

巴は心細さに三味線をかき抱いた。

その軸には、仕込み刀が入っている。

短刀が柄のところに入っているのだ。

なんて悲しい音色だろう。この三味線の音色は。

巴が、音曲と武芸のたしなみが少しあるというのを見て、奉行所は巴をそのような間者に仕立てたのだ。

断ることはできなかった。

巴を守ってくれる、巴の父も母も今はもういない。弟と二人きり───そこに、奉行所はつけこんだのだ。

ただし、まだ巴は真の闇の者ではなかった。

そのような者が闇にうごめいていることも知らず、巴はただ短刀一本で、清里が消えた消息をつきとめようというのだった。

───土佐勤皇党。もしくは、長州の者。

今志々雄がもらした言葉が、かすかな手がかりだった。

───京に、のぼらねばならないのだろうか。縁をどうしよう。

巴は不安なまま、鳥追い女の姿になって、吉原の大門の下をくぐった。

話はそれより一ヶ月ほど前にさかのぼる。

雪代巴の婚約者・清里明良は、講武所を出た帰りに、一人の男に呼び止められた。

男とは何度か表通りの普通の茶店で会って、京にのぼる相談をしていたのである。

清里はにっこり笑って男に言った。

「飯塚さん。決心はつきましたよ。京都見回り組。腕にそう覚えはありませんが、市内を巡回して回るだけなのでしょう。それで給金がこんなに入ると聞いたら、やはり、所帯を巴と持つ身の上、私も御家人勤めだけでは巴を幸せにはできないと思いまして。」

飯塚────この男は、後に剣心のそばに現れて、長州方の間で暗躍した男だが、このときはまだ江戸にいたのであった。

飯塚が清里の仕事を斡旋したのである。

飯塚は、この頃は江戸で京都見回り組の人員を募集しているのを、手伝っていたのである。

飯塚は清里の肩を抱くようにして、近寄ると声を潜めて言った。

「兄さん、そいつは結構な話だが、用心してかからねぇと。巴って女・・・・・おまえさんの恋女房だろ?」

飯塚の言葉に、清里はのぼせたように頬を赤らめた。

純情な男なのである。

「まだ・・・・女房と呼ぶのではありませんが・・・まだ、婚約者ですから、私は。」

飯塚の目が光った。

「馬鹿言っちゃいけねぇ。京都にはどんな送り狼がいるかわからねぇんだぜ。その前にしっかりと、こう、抱いてやってからでねぇと。」

「そ、そんな、私は・・・・巴とは・・・・。」

「おまえさん、京都で死ぬかも知れないんだぜ。」

飯塚の言葉に、清里の声が裏返った。

「わ、私が死ぬ?そんな、そんなはずはないでしょう?そんな危険な任務ではないと───。」

飯塚がなだめるように言った。

「そうそう。そうだった、そうだった。つい言葉がすべっちまった・・・・・。あやまるぜ。ただ、女を江戸に残しておくんなら、どんな悪い虫がつくかわからねぇ。やっちまったほうが賢明かなあ、って俺は思うのよ。ま、その道の先輩としてだな。」

「・・・・・・・。」

「それにそのほうがおまえさん、職務に専念できるんじゃねぇのかな、と俺は思うのよ。江戸に残してきた女のことが気がかりじゃ、剣先もにぶる、ってもんだな。腕に自信がないならなおさらのこった。」

清里は飯塚の言葉を聞いて、しばらく考えこんでいたが、やがて決心したように言った。

「わかりました。だ、抱けばいいんですね。しかし、巴が私を許してくれるだろうか。」

清里の言葉に、飯塚はからからと笑った。

「何緊張してんだ。てめぇの女房になる女だろ?それが早いか遅いかの違いだけじゃねぇか。ま、肩の力を抜いてがんばりな。それじゃ俺はこれでな。あばよ。」

 

 

その清里が京で死んで、巴は奉行所の入り口に立っていた。

清里との一夜を巴は思い出す。

───おやめください、清里さま。

───いいじゃないか、巴。京に行くんだから、少しぐらい。悪いようにはしない。

───清里さまが、そのようなことを、私になさるとは───ああっ。

清里に無理やり脱がされて、強引に押し切られた。

それでも私は、清里が好きだと思う───思わないといけない。

そうでないと、死んでいったあの人があんまりにもかわいそうだ・・・・・。

巴はそのことを思うと、心が悲しさにふるえる。

巴は評定の間に座った。

清里の死についての取調べである。

奉行は巴の前に座り、畳に扇子をつくと、重々しい声でこう切り出した。

「そのほう、清里明良に京都見回り組を斡旋した男を知っているか。」

巴は小さくかぶりを振った。

「いえ・・・・存じません。京にのぼることは、清里が一人で決めました。わたくしは何も。」

「そうか。」

奉行はそう言うと、人を呼ぶように言い、巴に言った。

「そのほうは聞くところによれば、武芸諸般にも武士の娘としてのたしなみを備え、音曲にもたけておると聞く。市井に埋もれるには全く惜しい人材である。ひとつ、武士としてその類まれなる資質を幕府に役立ててもらいたい。」

巴はあっけにとられた。

話が清里のこととつながっていない。

「私に何か・・・・せよと仰せでございますか。」

「その通りである。実は、京都見回り組に募集した隊士の多くが、京都で消息を絶っている。幕府の人員が、無駄に浪費されておるのだ。まことに嘆かわしい事態であると言わねばなるまい。次々と隊士補充に応募した者が死んでいくのだからな。」

「それは・・・・・京都に攘夷派がいるからでござりましょう。私は、そんな恐ろしい者たちとは。」

奉行は巴の言葉に含み笑いをもらした。

「そうではない。まず、その方には、京都見回り組を斡旋した者の名前をつかんでほしいのだ。そのためには、浪士らが出入りしている茶店などを回ってほしいのだ。そちにこれを与える。」

武士の一人が入ってくると、巴にひとつの三味線を押し付けた。

奉行は言った。

「柄のところを抜いてみよ。短剣が入っている。」

巴の顔が真っ青に変わった。

「いっ、いやでございます。」

奉行はなめるように巴の顔を見た。

「ほほう、いやと申すか・・・・・拒否は許されぬぞ。そちの弟・雪代縁の命は、本日より奉行所が預かることにする。」

巴の目が驚愕に見開かれた。

「えっ。」

「だからこれは、そういうことだ。これにて重畳。」

巴はその場で崩れるように倒れた。

───清里は・・・・・清里は・・・・私を・・・・・とんでもないことに・・・・。

いえ・・・・・そう思ってはいけない・・・・・清里さまは、私のために京都で死んだのだから・・・・・・。

 

巴はまた、吉原の一角に鳥追い女の姿で立っている。戻り女の姿に化けているのである。。

白い着物を着て三味線を抱えて、ひっそりと立つ巴の姿に目をとめる者は誰もいなかった。

まだ大門は出店の時間ではないので、客の人通りはまばらである。酔客の姿はあまりなく、通りはこれからの夜の支度の人々で少々にぎわっている。巴の立つ前の道を、天秤棒を担いで野菜売りなどがひっきりなしに通っている。

巴はおどおどと、大門近くの背の高い杉の木の影に身を潜めて立っていた。

そこへ一人のさむらい風の男がのっそりと近づいた。

男は低い声で巴に言った。

「三軒先の茶店に入っている。早く行け。」

「はい。」

巴は小さくうなずくと、三味線を抱えて必死の思いで前に歩き出した。

巴はその茶店の座敷に通されると、すぐに三味線を弾くように言われた。

巴以外にも二人ほど、容貌の目立たない女がお囃子をたたいていた。

巴は集まっている男たちを眺めた。

いずれも浪士風の者ばかりだが、車座になって密談をしていて、酒を盛んに注ぎあっている。

その中の一人の男が、巴に目配せをした。

「おい。そこの女。三味線はもういい。こっちに来て酌をしろ。」

巴ははっと驚き動揺したが、すぐに面を伏せて、両脇の芸子に目礼をすると、銚子を手に取って男たちに酌をしだした。

男の中の一人が、自分の顔に目を注いでいるのがわかった。

男は言った。

「こうして近くで見ると、なかなかいい女じゃないか。名はなんという。」

「巴と申します。」

言ってから巴はドキリとした。

男が、巴の着物の袂から手を差し入れてきた。

巴はうつむいて、男の手をじっと我慢している。

と、横に座った男が言った。

「本田殿、その辺にしといたほうが。こいつは客をとる女じゃねぇ。」

「なんだ。俺のすることに水を差すのか。」

「いや・・・こいつはそんな、おとなしい玉じゃねぇですからね。」

と言うなり、いきなり巴の腕を取った。

男はやはり飯塚だった。

飯塚は巴のあごを手でつかんで引き寄せて言った。

「あんたは雪代巴だろう。俺はあんたの旦那と会ったことがあるんだ。あんたはそれを、こそこそかぎまわっているらしいな。」

巴は必死で言った。

「な・・・・何をなさいます。」

「俺たちのする事を、幕府に言いつけるつもりなんだろ。そうはいかねぇぜ。」

巴は飯塚の手からぱっと逃れると、三味線を手に取った。

柄のところを巴は勢いよく引き抜いた。

短刀が現れた。

ひぃっ、と横に座った芸子たちが悲鳴をあげた。

巴は護身のために短刀を構えながら、きついまなざしで飯塚たちに言った。

「言いなさい。どうして清里に仕事を頼んだのですか。」

「どうして?そりゃ仕事の口があったからだろ。」

「何か裏があって仕事を持ってきた・・・奉行所の方々はそう申しておりました。あなた、私と奉行所へ行きなさい。」

「は?奉行所に行きなさい?こりゃまた俺に命令ですか。あんた、俺がアッサリそんなところへ行くと思ってんのか。」

巴は飯塚がスラリと腰の刀を抜くのを、肝が冷える思いで眺めていた。

───でも・・・・でも・・・でも・・・・・!

巴は震える手で刀を握り締めている。

ほかの男たちも、飯塚にならって刀に手をかけた。

 

と、その時。

 

ひょう、と何か鋲のようなものが空間に飛んだ。

男の一人の眉間にそれは当たった。

「うおっ。」

思わず男が前にのめり倒れこんだ。

「こっちだ。早く。」

窓の外から声がして、二三人の者が入り込んだのを見た気がしたが、巴は見返す暇もなく命からがら外に駆け出た。

茶屋の飯炊き用の裏門を出ると、人気のない小道の先に、一人の老人がちょうちんを持って立っているのが見えた。

蓑笠をかぶり蓑を着て、その下に丹前が少し見えていた。しかしその老人は、害意のないように巴には見えた。と、その老人が「こっちに来い」というように巴に目配せをした。

「あ、あなたは。」

巴が息せき切って駆け寄ると、その老人は口に細い吹き矢のものを加えて、何か鋭い音のするものを吹いた。

それは、巴を追ってくる男たちの目や鼻に次々と当たった。

追ってきた飯塚たちほか二名の武士が叫んだ。

「てめぇ、何しやがるっ。」

老人は吹き矢を口から離すと、重々至極という調子で言った。

「そこまでにしとくんだな。この女を追い詰めるのが、おまえさん方の役割じゃろう。わしは、女を助ける役割りじゃ。」

飯塚の隣の男がにらみつけて言った。

「聞いてないぞ・・・・。貴様、俺らの邪魔をしようって言うのか。」

「邪魔などはせんよ。これからも幕府の人間を京に送り込んでは、長州などの暗殺者に斬らせるんじゃな。それでおまえさん方の『おあし』が出ることについては、わしは何にも言わん。ただ、この女はここに置いておきなさい。これはおまえさん方が目をかけてはならん女じゃ。」

「じじい、指図をするなっ。」

飯塚は老人に斬り付けた。

だが、老人はポン、と夕陽に飛んで、飯塚の剣を腰の剣で斬り抜けると、何か飯塚たちに向かってふわりと投げた。

「なっ、なんだこれは。」

飯塚は急に手足が自由にならず、闇の中でもがいた。

老人は得意そうに言った。

「ふふふ、昔取った杵柄じゃ。それは拙僧の投げた霞網じゃ。それから抜け出るには、半刻ばかりの時間がいるわい。さ、あんたはわしと一緒に来なさい。いいな。」

と言い、もがいている飯塚に手裏剣を一個ほうって巴に向き直った。

老人の言葉に、巴は声もなくうなずいた。そしてああやはりと思った。昔読本で読んだ者にそのような者がいると聞いたことがあった。母に幼い巴は本から顔をあげて「果心居士とはなんですか?」と聞いた。母は「そういう不思議な人がいたそうですよ。」と言った。そして庭の干し物を広げながら、重ねて言った。「戦国の世には忍者がいたそうです。今の平和なお江戸にはいませんけどね。」と言った。

老人は細い木の板が渡してある、お葉黒どぶ横の掘割を渡りながら、巴に尋ねた。

「まだ走れるかね?」

巴は「はい」と言った。老人はそれを聞くと、巴ににこやかに笑った。

「では走ろう。隅田川の水運から逃げる算段じゃ。行こう。」

と言った。巴はほっとした。しかしその吉原から隅田川まで続く斜めの道を老人について走りながら、逃がしてもらえるのだろうかとも思った。その時、浅草不動院の夕刻を告げる鐘が鳴った。

道は平坦であった。しもた屋の家々は静まり、軒を連ねていた。

突然家がまばらになって、葦原がしげっているところに木をつらねただけの船着場があった。

老人は、「そこから乗りなさい」とそこに泊まっている一艘の手漕ぎ舟に巴が乗るようにうながした。

そこへ、思いもかけぬ者が向こうから、吉原の方向から走って来た。

縁であった。

「ねぇちゃん、ねぇちゃーん」

と、誰か小さい者の背に背負われて、あの縁が走ってくるではないか。

巴は思わず涙がこぼれた。努力は報われたのだ。奉行所の「裏」の庭で、あのような者たちの真似事をさせられた自分、「上役」に囲まれて、息が詰まりそうな苦しかったあの毎日。それもみな、この弟のためであった。

縁はその者の背から下ろされ巴の手をひいたが、老人が短く叱責した。「叫ぶでない!早く乗れ」と言った。巴は弟と船に乗った。老人は最後に乗ると、船着場の木を足で蹴って、棹を出した。そしてこぎ始めた。

「蓑をかぶれ!」

老人はこぎながら小声で低く言った。

巴はあわてて弟と船に置いてある荷物の間にある人足用の、数枚置いてある蓑をかぶって息を殺した。船は隅田川の南千住の横の、東に湾曲した場所をのぼりはじめていた。ぎぃーっ、ぎぃーっ、と櫂を漕ぐ音だけが水面にきしんだ。夕闇の隅田川は静かに流れている。巴には短いが長い時間であった。

 

 

 

 

その同じ隅田川の一角。巴らの乗った舟が出た場所から程近い北東の暗い草原で、死闘が今繰り広げられていた。

葉霞と蒼紫であった。蒼紫はすっかり成長していて、ほとんど大人の男であった。

「やるようになったね。ではこれはどうだい?」

と、葉霞は腰から短剣を引き抜いた。

周りにはやはり女の忍者が数名、蒼紫を取り囲んでいる。

一人は分銅を片手でぐるぐる回している。全員、すさまじい殺気を放って蒼紫に対峙している。対する蒼紫は無言であった。剣を二本、小太刀を手に持っている。狙いどころを探られないようにか、両手とも常にゆっくりと一定の速さで、まるで念仏の舞踊をしているように動かしている。剣先はそれにつれて、いろんな方向に動く。蒼紫の目はしかし、その剣先を見ずに前方の葉霞の顔を凝視していた。

葉霞の顔は薄笑いを浮かべている。そしてそれを見ると、あわせたように、右手に持った長い太刀をおなじように動かしはじめた。一見二人とも、相手を誘っているようにも、遊んでいるようにも見える。しかしこれは死闘であった。

葉霞は蒼紫の脇を狙って第一撃を入れた。キン!という軽い音がして、蒼紫の太刀はそれをはねた。手は交差させている。そこへ分銅が飛んだ。蒼紫は後ろにパッとすり足で飛んだ。

「じりじり追いつめてやるよ。そのまま後ろの隅田川に落っこっちまいな。」

と、分銅の女が言った。葉霞はそれを聞くと、少し顔をしかめて脇の女に言った。

「麗月、殺れ()っ。」

と言った。

「はいっ。」

麗月と呼ばれた女はやはり葉霞と同じように大刀の女であった。蒼紫と葉霞のように剣を動かそうとしている。しかし、少しその動作に緩慢なところがあった。しかし首をひねり、気合いを「えぁっ!」とこめると、蒼紫に向かって突進してきた。蒼紫はその剣をくるりと体を回転させて受け流すと、葉霞に向かって一撃を加えようとした。行過ぎた麗月と呼ばれた女が前にのめって、倒れようとしている。そこへ、鎖鎌が飛んだ。

彼女らは、葉霞配下の女忍である。「霞五人衆」と呼ばれていた。麗月、星月、壮月、霜月、朔月という五人の手錬による女性ばかりの精鋭部隊である。常日頃から、先代───ということにしておこう。この物語の最後ではそうなるだろう。その蒼紫を実質的に育ててきた老人らに対し、反抗的な態度を見せていた。しかし、葉霞はこの先代の配下の一人であった。葉霞らは先代らとそのような複雑な関係なのであった。

蒼紫は先代らの指示で今、この千住河原でこの者らの巴への追撃を阻止しているのであった。蒼紫がこれまでやってきた任務の中では、一番やりがいのある仕事であったであろう。しかし、彼の内心は複雑であった。自分がその、巴という女をそのような境遇に貶めた一端であったということを、彼は考えているのであった。

鎖鎌を使う朔月は、かなりの手錬であった。ほかの四人の動きをこの女はサポートしている。分銅の女、霜月が一番術が弱い。だから、この包囲の網を抜けるとすればそこだ。蒼紫はそう考えた。

巴の乗る舟は隅田川を出航して、すでに遡行をはじめていた。そのまま無事遡行し遂げ、千住大橋から日光街道で悟られぬようにして自分配下の者を使い北に逃がす。実は、蒼紫は先代とは違う「計画」でそう考えているのであった。先代からの指示は、吉原西にある、日光街道を下ったところにある回向院に隠まえということであった。しかし絶対にそうはさせるものかと蒼紫は考えていた。

ついに、彼の中で何かが充填充満爆発し、主客正邪転倒することになったのである。だがこれは、至極当然のことであったのであろう。この夕闇の迫る時刻が、彼の人生の新たなる分かれ目であった。しかしこの計画を失敗した場合、自分は先代に悟られぬように動かねばならぬ。できるだろうか。しかしやってみせねばならない。

蒼紫はあまり、忍びの「腹芸」が得意ではない。だから忍びの内部でも、ただの先代が育てた術専門の忍び人間として扱われている。そして「あれ」が次期御頭に昇進するのかとも陰口をたたかれていたりした。蒼紫はそうした風評を耳にするたびに、自分が人として劣っているような気持ちがして、なんとも言えない気持ちになった。なぜ人間は表裏一体に生きてはいけないのか。しかし蒼紫のいる「忍び」の世界はまさに「それ」であった。

朔月の鎖鎌が蒼紫の進路を絶つように左右に振り子のように動いている。朔月の鎌が蒼紫の膝を狙って入った。蒼紫はまるまって飛び越した。それを見て葉霞はにやりと笑い、瞬間「壮月!」と叫んだ。二本刀の壮月が、着地した瞬間の蒼紫を狙って、第一撃を入れた。蒼紫はそれを受けた。激しい斬り合いになった。

二人とも丁々発止という感じで受けている。だが壮月が押されていた。麗月が言った。「そろそろ殺る()かい?」葉霞は楽しそうに言った。「そうだねぇ。」葉霞は剣を構え戦っている蒼紫に狙いを定めた。

葉霞と麗月は蒼紫の背後に回って、同時に激突して剣で串刺しにしようとした。しかしその瞬間、蒼紫の姿はなかった。

葉霞は「なにっ。」と言った。あわてて星月と呼ばれる背の低い女が、印を結んだ。高い澄んだ風鳴りのような音が風に響いた。いやそれは、その場に居合わせた者だけが聞いた音だったのかも知れない。「う、うるさいっ!」と霜月、鎖分銅の女が片耳に手を当てて叫んだ。「静かにしなっ。まだそのへんにいるはずだ。星月の術で動く音を探すんだよっ。」と葉霞は小声で叱咤し、指示した。葉霞は黒髪の間から、あたりをなめるように見回した。蒼紫の姿はない。星月が印を結んだまま、膝を折り、小さく叫んだ。「蝶!」

五人の女の目に舞い狂う幻覚の蝶が表れた。蝶の動きは錯綜し、夕闇の中で燐粉が燦々と光り、見ていて目まいがするようだった。そのような幻覚術なのである。おそらく、たまたま通りかかった者には見えないかも知れない。いやその者も巻き込まれてしまうかも知れない。人間の脳波をあやつるそれは、それほどの威力であった。

数分たったようであった。葉霞の顔にさすがに焦りの色が見え始めた。葉霞は「だめか。落とせ。」と短く言った。後ろの隅田川の水面が盛り上がった。それはふくれあがり、五人の女を飲み込んだ。水面は沈んだ。水は泥の泥炭地にあふれていって、緩やかになった。「星月の術は見えていたはずだ・・・・・・・・しかし逃げたか。早く千住大橋へ!」と、葉霞の意識のような声がした。五人の女たちの姿はそこから忽然と消えていた。

巴の乗る舟は、南千住のカーブのあたりにさしかかった。巴は蓑をかぶって弟と舟の中で息を潜めながら、どこかで斬り合いの音を聞いたような気がした。身が縮こまった。この老人は自分をどこかに売るつもりはなさそうだ。しかし、このような世界に身を置いていて、生きた心地がしないのであった。老人の短い言葉では、隅田川から舟を乗り換えて、どこかに逃がしてくれるのだろうと思った。そして遠いどこかで、籍を変えて自分は生きることになるのだろうと思った。思えば幼い頃からそんな予感があった。巴にはそれがつらかった。

舟がカーブから千住大橋に向かって促行を続けているときだった。突然、両岸に泊めてある舟がこちらに向かって動きだした。老人は「むっ、これはいかん。」と小声で言った。しかし努めて舟を静かに操っていた。巴の乗る舟の後ろに、二艘の舟が忍び寄ってきた。いきなり、その菰をかぶったその舟の中から槍がこちらに向かって、ごん、と突き出した。しかし狙いは老人の方ではなく、巴たちのほうであった。狙いはしかし、間一髪ではずれた。老人がそう舟をせわしく櫂で操ったのであった。しばらく槍と巴の乗る舟との格闘が続いた。老人は最後に槍を櫂でたたいた。「その女を置いていけ・・・・。」と声がして、夕闇の中で数人の男が槍の出た舟から立ち上がった。

「この寂庵(じゃくあん)を見知り置いてほしいの。」

と、老人は言い、櫂を櫓に置き頭に被った笠を河面に放ると、腰の刀を引き抜いた。舟はまだ上流に向かって慣性の法則で流れている。しかし、ここで足止めを食らうと、このままでは千住大橋で絡め手に捕られてしまう。寂庵は焦った。蒼紫は何をしているのかと思った。

ばらばらと数人が巴の乗る舟に飛び移った。寂庵はそれを剣でなぎ払い二人ほど水面下に突き落とした。ざんぶと音がして、巴の乗る舟が激しく揺れた。巴は立ち上がろうとした。しかし、寂庵が「今立ってはならん!」と叫んだ。「ねぇちゃん、ねぇちゃん」と縁が巴にしがみついてきた。巴はそれをかばった。水しぶきが激しくあがった。その時、縁の背後から小さな影が空中に飛んで、手裏剣のようなものを続けさまに投げた。

「ばかやろう!さんぴんども全員死刑にしてやるぜ!」

「ばかものっ、騒ぎを大きくするでないっ。猩々(しょうじょう)っ。」

寂庵は死闘を繰広げていた。三艘の舟の間を飛び移りながら、ほとんど軽業師のように敵の男をなで斬りにしていた。次々と男たちは、河底に沈んだ。しかしその騒ぎはもう、千住大橋付近で見えていたようであった。

「猩々、棹を戻せっ、船を逆手に押し上げるんじゃっ。」

「わかったよ。じいさん、後のやつらを頼むぜ。」

寂庵は一艘の船に乗っていた狼藉者をすべて川に沈めると、猩々と呼ばれた小男にすばやく命じた。まだもう一艘の船が追いすがって攻撃をしかけてきていた。カィン!!!寂庵の持つ刀がそれをはねた。男は鎖分銅を投げてよこそうとしていた。男は言った。

「その女はさる場所で必要なのでな・・・・・老人、そろそろ疲れてきたところではないか?」

「バカを言うな。貴様には吹き矢で目潰しでどうじゃ。」

「女を置いていけと親切に言っているのにな。ムッ、ころあいが来たか。」

猩々はその時叫んだ。

「千住の大橋だ!ねえさん、岸をよく見てな。若頭が助けに来るぜ。」

橋の欄干が迫っていた。呼ばれて巴は、この漕ぎ手は、ずいぶん小男なのに巧みに櫂を操っていると思った。

その時岸に人影が数人動くのが感じられた。

「若頭!」

その猩々の叫ぶ頭をかすめて、その数名は楔を放っていた。

「ううっ。」

先ほど分銅を投げようとしていた男たちは、顔に楔が突き刺さって、次々ともんどりうって川面に落ちた。

「へへっ、さんぴんおととい来いってんだ。な、火男?」

癋見(べしみ)、おれも行くぜ!」

火男と呼ばれた太った男がよたよたとこちらに向かってくるのを、さっと前に出た般若の面の男がさえぎった。

「しっ、早くしろ、おい、女と子供。こちらの岸に向かって早く飛び移れ。」

巴はその般若の面にぎょっとしたが、もはや言う通りにするよりほかないので、般若が手をあおぐのに「はい。」と鷹揚にうなずいた。

そして縁の手を引いて船から跳ぼうとした、その時であった。

 

「────その娘と子供の命はあずかるぜ!」

 

橋の上でだれかがしゃべって、こちらに紐のようなものを投げるのが見えた。

「まずい!」

誰かが一声、鋭く叫んだ。巴ははっ、として手を空に伸ばした時、誰かに抱えられて自分が向こう岸に降り立っているのがわかった。

どうやら橋の欄干の下部にひそんで巴らを待っていたようなのである。

しかし。

「縁!縁!」

巴は思わず絶叫した。

「ねえちゃん!」

縁の左足にその紐のようなものはすばやくからまって、男はそれをさっと橋の上まで手繰り寄せた。まるで手品を見るかのようであった。

そして縁が大橋の上に立っている片目の男に抱きかかえられて、橋の上をあっという間に北の方角に向かって遠ざかっていくのが見えたのだった。

縁が奪われたのだ。

「なんたる失態。」

寂庵が目をいからせてつぶやいた。しかし欄干の男の投げた紐による攻撃はあまりにもすばやく、防ぐことは無理なことであった。巴が逃れたのは間一髪というよりほかない。

「般若、女を頼む。」

巴を抱えて岸に降り立ったのは、巴の知らない蒼紫その人であった。蒼紫は巴を岸に立たせると、縁の奪われた方角へ行こうとした。

しかし、寂庵がそれを止めた。

「待て。今は追わぬほうがよい。あの者らは、役に立たなければあの子供の命を奪って、すぐに路傍に放り出す。子供の命はあの者らに預けるよりほかない。」

「何かに使うというのか。」

「だからその女と交換とか何か言ってくるのを待つのじゃな。でなければ、女の握っている証拠品との交換じゃ。」

巴は必死で言い募った。

「あの、私が何か持っているというのですか。」

寂庵は重ねて穏やかに言った。

「まあそんな昔のものは今では持っておらぬと思っているが、見た者もいるのでな。とりあえずあんたは小石川の療養所で安息すればよかろう。蒼紫、そこまで連れて行ってやりなさい。」

「はい。」

蒼紫はそれだけ答えた。

巴は思わずまじまじと蒼紫の顔を見た。それはたいそう綺麗な人だった。巴はそう思った。しかし───────。

先ほど夕闇の中で戦っていた音は、この者だったのかも知れない。

彼等は皆濃い藍色の忍び服を着ていた。それは明らかに日常の者のいでたちではなかった。巴はやはり恐ろしいと思い、あわてて目を伏せるようにした。

「では、参りましょう。」

若頭と呼ばれた蒼紫がそれから黙っているので、横合いからにこやかに猩々が言った。巴は静かにうなずいた。

彼等は巴について何かを知っているのであり、だからあの吉原にまで巴を助けに現れたのだ。それが何かは、まだ巴は知らなかった。

小石川の療養所は、隅田川からかなりの距離があった。途中、自分はどうしてこの者たちと一緒に歩かなければならないのだろう、縁はどうしたのだろうと、巴は不安に思った。しかし、奉行所に帰るのは、縁を取り戻すのに得策とは思えなかった。町並みの真ん中に江戸城の天守閣が見えてきた。小石川からは見えるのだった。巴はそのころにはこの者らは、おそらく御庭番衆ではないかと検討をつけていた。

 

───私の持っているもの・・・・あの小石の入った袋・・・・父と母の形見の品ではないか。

 

巴はそれも思い当たった。どうしても持っていなくてはならない、人前に出してはならない、と固く母から言い渡された、小さなぽち袋に入ったそれは、緑色の不思議な石であり、暗がりに置くと自然に発光する石だった。ただその色はあまりにもどぎつい緑色なので、巴はあまり好きではなかった。なぜこんなにもこの石は光るのか。巴はいつもそう思った。見るたびに不吉な感じを受けて、父が海の向こうに行ってしまい、母が病死してしまったのも、みんなこの石のせいではないかと巴は思ったりもするのだった。

 

療養所について、寺のような建物にかくまわれた巴は、彼等御庭番衆たちに布団に横になるように勧められた。巴は疲れていたので、布団に入ったが、自分ばかりが縁を置いて休むのが悲しくなり、枕を涙で濡らした。御庭番衆の者達は、すぐに退出し、巴が泣いているのに気づいた者はいなかった。

 

ただ、部屋の上がりかまちでこのような会話が交わされていた。

「蒼紫、どうして回光院に連れて来なかったのだ?幕府の役人が待ち構えていたのに。」

「手間取りまして。弟を拉致されました。女も怪我を負い、疲れております。」

「なるほどな。それは失態というわけだ。しかしわしの命令を勝手に変えるとは何事じゃ。上様にご報告したい事柄があったのに、これではまた一から振り出しに戻りそうじゃ。女の身のあらためは明日にでもするとしよう。」

老人と蒼紫の短い会話───それは、すぐに廊下を歩いていく足音とともに遠ざかった。

 

───寂庵さんではないわ。誰だろう?あの声は・・・・・。

 

それが、先代御頭と呼ばれる人物の声だと知ったのは、巴はもっと後のことであった。

 

───縁、無事でいて・・・・お願い・・・・!

 

巴はただ今は、一人で泣くよりほかなかった。

挽歌

巴が小早川の療養所に世話になっていた頃―――。

縁は、千住の近くの古寺の境内にある松の樹の幹に、縄でくくりつけられていた。彼をさらって来たのは、油櫛蝋外(あぶらぐしろうがい)と言い、片目の男である。今、その横にはあの、蒼紫と戦った女忍者の葉霞と、あともう一人、酒禍上朱膳(さかがみしゅぜん)という男がいた。総髪の背の高い男で、長い大刀を腰に挿していた。

縁は泣き叫んでいた。

「はなせーっ、はなせーっ、この野郎!はなしやがれーっ」

「よくしゃべる小僧だな。」

朱膳は、うんざりした調子で葉霞に言った。

葉霞は、腰の刀を引き抜き、縁の頬にぺたりと押し付けた。

縁は刀にびくりとし、静かになった。

葉霞は面白そうに言った。

「ねえさんを取り戻したいかい?」

「おまえらが、ここに連れてこなければ、俺はねえちゃんと・・・。」

「はっ、そう思うだろうねぇ。いいかい、私たちはおまえのためを思って、ここに連れてきたんだよ?」

縁は言った。

「だったらこの縄を解けよ!なんでおまえら、俺を縛るんだよ。」

「仕方がないだろう?そうでないと、おまえは逃げてしまうからね。いいかい。ねえさんは、幕府に狙われているんだ。あたしたちは、それを阻止するべく立ち回っているんだよ?ま、おまえに言ってもわからないだろうがね。」

葉霞はそう言うと、忍者服の中から小さい緑の光る破片を取り出した。

「おまえはこれを見たことはないかい?」

縁は目をぱちくりさせた。やはり子供である、誘導尋問を受けているとは思っていない。尋ねられるまま縁は口にした。

「ねえちゃんの持っていた石と似てるな・・・。なんだそんなもん。」

「おまえのねえさんは、これを持っているんだね。それだけ聞けば十分さ。ま、油櫛さまが、おまえしかさらえなかったのは、残念至極と言ったところかね。」

油櫛は言った。

「おいおい。俺が来なけりゃこのふたりはそのまま、幕府の役人に面通しされているところだったんだぜ。」

「それは困るからね・・・・。そこはダンナの働きがあってこそ。ただ、女を連れてこられなかったのは、本当に残念だ。」

それまで黙って聞いていた、朱膳が横合いから言った。

「それはしまっておけ。大切なかけらだ。藩のやつらがそのような品を隠れて作っていたという証拠の品だからな?」

「そうね。」

葉霞はそう言うと、石を元通りのところにしまった。

油櫛は縁に言った。

「小僧、何か剣を使えるのか?」

縁は答えた。

「す、少しなら・・・・。」

「だったら、幕府の役人どもからねえさんを盗みだせ。今おまえのねえさんは、御庭番衆に囲われている。」

「御庭番衆?」

「幕府直属の忍者集団だ。」

「おまえはちがうのか?」

「ちがうとも。ま、関係はしているがな。では縄を切ってやる代わりに、俺たちの言うことを聞け。悪いようにはせん。」

縁は迷った。この者たちの気配には邪悪なものを感じる・・・・しかし、姉の巴の消息は、この者らに尋ねるほかないそうだ。しかも姉の持つ石が関係しているのだという。縁は答えた。

「わかった・・・・・俺、おまえらの言うことを聞く。ただし、ねえちゃんをどうこうしようっていうんなら、貴様たちを容赦しないぞ。」

「ははは、威勢がいいことだな。」

縁は自分が完全に子供扱いされていると思った。しかし、朱膳らは縄を切ってくれた。

「さて・・・・・おまえ、連絡係はできるかい?剣は使えないようだが。」

葉霞はにやりと笑って言った。

縁は答えた。

「うん。」

「じゃあしばらくは、この寺にいな。そのうち、用があるならおまえを呼び出す。勝手に逃げようなんて算段はしないことだね。麗月。」

葉霞が呼ぶと、松の上からひらりと黒い影が降り立った。

「お呼びですか。」

縁の前に、忍び装束の女が一人立っていた。

「おまえ、この小僧の見張りを頼むよ。私たちは、ちょいと野暮用があるんでね。」

「承知しました。」

葉霞、油櫛、朱膳の三人は、縁からはなれて寺の山門から出て行った。

縁は自分も出て行こうとしたが、すぐに麗月の手裏剣にさえぎられた。

麗月は言った。

「ぼうず、おとなしくしていないと命の補償はないよ?」

縁は唇をかみ締め、麗月に従って寺の建物の中に入った。

そのころ、巴は小早川から江戸城近くの御庭番衆の番舎のほうに居を移されていた。小さな中庭がある、小ぢんまりとした邸宅である。真ん中に何部屋かの道場と茶室を備えている。巴はそこの、奥の間に通されていたが、縁についての質問には誰一人として答える者はなかった。ただ、彼女を救出した般若や癋見、猩猩たちとは、剣の練習をするように言い付かったので、打ち合いの練習はしている。蒼紫は姿を見せなかった。そして、あの声の老人も同様だ。ただ、寂庵は巴の身を心配してくれていた。今日も稽古場に彼は来ていた。しかし寂庵は稽古はつけなかった。自分があれほどの手錬であるのを、寂庵はどうもいいものと思ってはいないようなのだった。巴の稽古についても、眉をひそめた顔で見物していた。

「寂庵さん。」

巴は着物の袂を直しながら、見ている寂庵に言った。

「寂庵さんは、稽古はつけてくださらないのですか?」

「ああ・・・・あんたはそこそこ腕が立つからな。それより・・・・。○○藩にいたという話は本当かね?」

「ええ・・・・江戸に来る前にはその藩にいました。父は最初は瑠璃波硝子の職人の仕事をしていました。」

「そのガラスの破片か。あんた、それは大切にしまっておいたほうがいい。」

「はい。」

巴は本当は縁の消息を知りたいのである。じりじりと焦がれるようなその思いがあるのを、じっと耐えて御庭番衆の言うままに道場で修練に励んでいるのだった。きっとなんとかしてくれるはずだ、と巴は思っている。私を救いに来た人たちなのだからというのが、その理由なのだが。

寂庵は道場の板敷きのへりに座って言った。巴もそこに腰をおろした。寂庵は尋ねた。

「婚約者の清里明良とは、そのころからの幼馴染かね?」

「はい・・・・彼とは江戸に来た時に知り合いました。いい人でした。」

「いい人か・・・・。で、あんたはその仇を討とうとしている。」

「違います。私は幕府の役人に言われて・・・・奉行所の方たちでしたが。偵察を働くように言われたのです。」

「うん。じゃがこの御庭番衆の御頭も、あんたを勘定方に突き出すつもりでいたんじゃよ。」

「どうして今は、この館に?」

「その、石じゃな。あんたは持ってないことになっとる。わしがそう言えと蒼紫に言った。」

「蒼紫?」

「若頭じゃよ。あんたはそんな石は持っていないことになっとる。」

巴はびっくりした。

「では、絶対に私はこれを持っていることを、誰にも見せてはならないのですね?」

「そうじゃな。そうしないといけないじゃろう。」

寂庵はそういうと、目をしばたかせた。

「その石は自然に光るのじゃろう?」

「はい。仕組みについては知りませんが・・・。」

寂庵は大きくため息をついた。

「それをアメリカに輸出しようとしたやつがおるんじゃ。失敗したがの。そのガラスを吹きガラスで作る際には、鉱毒が体内にたまるんじゃよ。恐ろしい光じゃ。それで精錬所は荒れた。最後には放棄され、関係者は放遂された。あんたのオヤジさんはその一人じゃよ、おそらくな。」

巴は目を丸くした。

「そんなことをどうしてあなたさまが?」

「わしは幕府の蘭学所に勤めていたこともあるんじゃよ。そこでも研究されていた・・・・洋物の事物でらんぷがあるじゃろう?あの代わりにならんかと言うてな・・・・・。」

「はい。」

それは巴にもかすかに思うことがあった。いなくなった父の研究。母は、自分を連れて雪山の峠を越えていった。幼い頃のその記憶────。

「それで父は・・・・海の向こうに旅立ったのでしょうか・・・。」

巴はやっとのことでそれだけ言った。寂庵は答えた。

「いなくなったあなたの父親の消息か。それは残念ながら、わしにはわからん。ただ・・・・あんたのことだが、それが関係して今この屋敷にかくまうことにしている。いずれあんたは、東北にでも弟と旅立たせるつもりじゃ。」

巴ははっとしたが、勤めて冷静に言った。

「北に逃げるのですか。」

「そうじゃな。芭蕉のたどった道じゃ。あんたには気の毒じゃが・・・・・。その○○藩がそのガラスを作っていたという確証が幕府は欲しいんじゃよ。ご禁制の品じゃからな。そして、幕府もその研究を再開したいと思っている。欧米に高く売れるのが、先ほどの黒船の騒ぎでわかったからな。あちらの国ではそのガラス製品の愛好家が結構いるそうなんじゃ。だから、あんたのその破片だけでも、幕府には重要なものなのじゃよ。」

「そうですか・・・。」

と、そこへ式尉がやって来た。

「おお、式尉、おまえも一言言ってやりなさい。おまえが薩摩藩からこの御庭番衆になったいきさつじゃろ。」

式尉は鷹揚に答えた。

「ああ・・・・・あの幕府ご禁制のガラス食器ですね。」

「そうじゃ。薩摩切子のガラスというと、薩摩藩の独檀場だからのう。おまえさんもそれを探るために、江戸城に忍びこんだんじゃろう。薩摩藩では密貿易で、たくさんガラスを輸出していたからの。」

「ええ、そうです。若頭に倒された時もそれをさぐっていたんです。あんたもその縁者だから、若頭に助けるように言われたんで、あの場にいたんですよ。」

巴はやっと光明が見えてきた気がした。

ただ、ひとつ気になることがあった。

「夫になるはずだった清里ですけど・・・・まさかそれに関係して京で斬られたのでしょうか。」

「それはわからんよ。」

寂庵は言った。

「ただおまえさん、その破片を持っていて、しかも清里殿の仇という負い目があるのを、幕府が見過ごすとは思えん。あんたに何かをやらせるかも知れん。わしたちは、それを阻止したいのじゃ。あんたには自由にこの地から離れてほしいんじゃ。」

「お話、わかります。私もそうしたいのです。ですから、弟の消息を早く───。」

巴がそう言った時だった。

「そのガラス石だが。俺に預からせてくれないか。」

 

声に巴ははっとした。蒼紫がいつの間にか、彼等の座っている板敷きの隅に立っていた。

巴は蒼紫に会って以来、その顔を見るとドキリすることが多かった。彼は、思いたくないが背格好や顔立ちが亡くなった清里に少し似ているのである。清里よりも頭ひとつ高いのが蒼紫であった。そして、清里は蒼紫ほど陰気で美形な青年ではなかった。

──不埒な・・・・。

巴はそんな自分を、心の中で責めていた。ただ、蒼紫に橋げたの下で助けてもらったことは、今でもはっきりと巴は覚えている。まさに巴からすれば神業のようであった。橋の上の男の投げた縄は、縁だけでなく巴にも巻きつこうとしていたのである。その一瞬の間隙を抜いて、蒼紫は巴をさらったのである。蒼紫の失態とこの寂庵は憤ったが、巴にしてみれば、それだけの働きをしてくれた蒼紫という人は、命の恩人に間違いなかったのである。

巴は少し頬を赤らめながら、蒼紫に石の入ったぽち袋を胸から出して差し出した。藍色の布地に、刺し子で花の模様が細かく入っている。口には赤い縄編みの紐と鈴がひとふりついていた。どこから見ても、ただの子供のお守りのようなものであったが、蒼紫は一瞬目を見張るようにした。彼はその何の変哲もない袋に、何か見覚えがあったようなのである。しかし蒼紫は無言で受け取った。中を蒼紫はあらためた。緑のガラスの破片が出てきた。

蒼紫は日にかざしてみたが、昼間の光では発光などしない。可憐な小さな葡萄の房が、文様で浮き上がっていた。何かの瓶の破片のようであった。

さらに袋を振ってみると、中から鉄錆びの浮いた鍵がひとつ出てきた。

「葡萄の模様か。海外への輸出品かのう。それとその鍵は、大切なものみたいじゃの。」

寂庵が横あいから言った。

「奉行所ではこれのことは聞かれなかったそうじゃな。」

「はい。たぶん、知らなかったのだと思います。」

「うむ。ま、そうかも知れんがな。やつらの腹の底はわからんからな。」

寂庵はそううなった。蒼紫は冷静に言った。

「たぶん研究した書類入れなどの鍵だろう。持っているだけでも危ないものだ。」

蒼紫はそう答えると、それを服の中にしまった。

「確かに預かっておく。」

「はい。」

「いずれ必ずあなたに返す。今は危険だ。」

蒼紫はそう言うと、向こうに行ってしまった。

巴は口の中で「あ」と言ったが、元来声の小さい巴の声は、蒼紫には聞えなかったようだ。

「あの方が若頭・・・・というのですか。」

巴はしばらくして寂庵に聞くと、寂庵は顔をほころばせた。

「名を四乃森蒼紫と言うてな、少々暗い男じゃが、あれは誠実な男じゃ。心配めさるな。ここにいる、若頭付きの下働きは、みんなあの男の味方じゃよ。」

「そう・・・・ですか。」

巴は少しはにかんだ表情になった。蒼紫と自分をつなぐものができたのが、彼女はうれしかったのである。

──清里の時はこんな風に思ったことはなかったのに。遺品のかんざしをもらった時も・・・・。

そう思うと、自分の心の動きが巴はよくないと思うのだった。あの遺品をもらった時、どうしてうれしいと顔に出さなかったのだろう。ただ、「ありがとうございます」と目を丸くだけしたのだろう。

──それは、私が清里を愛していなかったから。

と思うのが、巴はとてもつらい。もしそうだとすれば、自分は人非人だと思う。自分が冷たい心の持ち主だと思うのが悲しい。しかし、巴の心は波立たなかったのは事実だった。そして、今蒼紫には心がさざなみ立つのであった。

寂庵はそうした巴の気持ちがわかるのか、一句芭蕉の句を読み上げた。

「『かさねとは 八重撫子の名なるべし』 ───じゃな。おっとこれは弟子の曾良の句じゃ。芭蕉は───『しばらくは 滝にこもるや 夏の初め』 ───じゃな。あんたもしばらくはここで休んでおりなさい。上のほうの騒動が静まってから、弟と一緒にこっそり旅に出ればいい。これも宿世の縁と思ってな。」

「はい・・・。」

巴は寂庵の心遣いが身にしみてうれしいと思った。

巴はその夜、床についていた。なかなかその夜は寝付かれなかった。寂庵の言った父の仕事、そして母の形見を蒼紫に預けてしまったこと・・・・・それらが巴の心をちりちりと焦がし、揺さぶり続けた。やはり蒼紫に渡すべきではなかったのではないか?自分は軽はずみなことをしてしまったのではないか・・・・・。いや、蒼紫は信用できる人物なのだ。しかしそれは考えてみれば、寂庵から言われたセリフだけにすぎない。

不安から巴は起き上がった。巴は体はあまり丈夫なほうではなく、よく生理痛に苦しめられることがあった。その日はたまたま、その日であった。夜中に布団から起き上がり、手許の燭台に火をつけると、巴は武家屋敷の廊下を静かに歩き出した。庭が見渡せる廊下まで出たときだった。

 

「ねぇちゃん、ねぇちゃん。」

 

庭の木々の間から、縁のかぼそい声がした。あやうく燭台を巴は取り落とすところだった。

「縁!どうしてここが?」

縁が駆け寄ってくるのを、巴は抱きとめた。

縁はうれしそうに言った。

「もう大丈夫だよ。俺があいつらに言ったんだ。ねえちゃんは、証拠の品を持ってるって。それで出るところへ出れば、ねぇちゃんと婚約したから清里さんが殺されたというのは嘘だって、奉行所に言えば納得してくれるって──。」

「縁・・・・。こちらへ来なさい。」

巴はあわてて、縁を廊下の隅へと導いた。

そこで巴は諭すように言った。

「あなたは敵の手から逃げてきたんでしょう?あの人たちは悪い人だと思うの。」

「だって、そう言ったんだぜ、その、葉霞さんが・・・・・。」

「葉霞さん?」

「そうだよ。すごく強い女忍者さ。なんでも知っているんだよ。その人がそう言ったんだ。葉霞さんは、こっちの御頭に率いられたやつらのことも知っていてさ。若頭の蒼紫って野郎がねぇちゃんを以前に見ていたことがあるって言ったんだ。ねぇちゃんは、そいつに以前から狙われていて、今だまされてるよ。」

「どういうことなの?」

「葉霞さんは、その、若頭と寝たことがあるって言ってた・・・・どういう意味かな?俺よくわかんないけど・・・・。知ってるって。」

「縁、黙りなさい。」

巴はそこまで聞くと、縁に厳しく言った。

「蒼紫さんたちは、いい人たちです。あなたも助けようとしていたのですよ。」

縁は駄々っ子のように言い返した。

「そんなはずねぇよ!ねぇちゃんが、奉行所の命令で吉原で働いていたのを、邪魔しに来たんじゃねぇか。」

「縁、そうではなかったでしょう。一体あなたは何を言ってるの?」

巴は唇をかんだ。縁はどうやら、葉霞という名前の女忍者に手なずけられたみたいなのだ。しかも縁の話では、その葉霞という女は蒼紫とそういう仲みたいなのだ。巴はふらり、と目がくらんだ。何故蒼紫を信じようと思ったのだろう、と思った。しかもガラス石は今、蒼紫の手にある。巴は念のために尋ねた。

「縁、証拠の品というのは、その、緑色の光るガラスのことですか?」

「うん、そうだよ。それさえあれば、許してもらえるって。」

「今、私の手許にはありません。」

「ええっ、なんでだよ。」

「蒼紫さまに預けました。」

「えっ・・・・・なんだって?なんでそんなやつに渡したんだよ。あれかあさんたちの形見なんだぞ!」

「わかってる・・・・わかってるわ縁。でも、これには事情があるの。」

と、そこまで巴が言ったときだった。

 

「女、説明ご苦労さまだな。私たちと一緒に来てもらおうか。」

 

と、声がして、黒い影が数名庭に降り立った。

笹葉霞の配下の者たちだった。そしてその中心に、葉霞が立っていた。

「上役の頭の固い連中を、説得するのには骨が折れたよ。あんたさえこちらの物になればいいのにさ。この・・・私の持っているガラスの破片と対になっているあんたの物、それが必要なだけさ。」

巴は目を見張った。女は漆黒の長い髪をしていて、冷ややかな光を目に宿していた。

「あなたが、葉霞・・・・・。」

「そうだよ。あんた、婚約者が死んだのはみんなあんたのせいさ。ま、長州の男に斬らせたんだがね。幕府が。」

「そんな!」

「まわりくどいやり方をするのが幕府のお役人たち・・・・あんたも覚えておくんだね!さあ、こちらに来るんだよ。弟の命が惜しければ・・・・。あんた自身の命もだ。」

巴は縁をかばうようにして、縁におおいかぶさった。

「弟と私をどうする気なのです?」

葉霞は笑って言った。

「出るところに出たら、後は用済み・・・。というか、あんたたちがそのままで生きていたら困るのさ・・・・・○○藩と幕府がその、裏で協力して光るガラスを作っていたとわかれば、薩摩がだまってはいないのさ。倒幕のための証拠品がひとつそろうことになるんだからねぇ・・・・。そうだろう、朱膳のダンナ?」

「ああそうだな。」

今度は木陰から、一人背の高い男が出てきた。手には長刀を手にしている。葉霞は朱膳に言った。

「まだ殺すんじゃないよ。縁、ねえさんをうまくおびきだしたじゃないか。誉めてやるよ。ま、その働きさえあれば、私たちとうまくやっていけるかねぇ。女、素直になるんだ。」

巴は叫んだ。

「いっ、嫌です。あなたたちには絶対に渡しませんから。そのガラス石を使って、また悪事を働くんでしょう?」

葉霞は答えた。

「悪事だって?私たちは、あんたたちを幕府の追及から救ってやろうとしているのがわかんないのかい?」

「まったくバカな女だ。」

横に立つ朱膳も笑って言った。しかし巴にはわかっていた。この者らにあの石を渡せば、寂庵の言うように、この危険なガラスを誰かが製造するのを再開するはずなのである。それはいけないと巴にはわかっていた。その話をしたときの寂庵は本当につらそうであった。また、蒼紫も「危険だ」と言ったのはそれに違いなかったのである。

──でも、大丈夫。私はどうなっても、あのガラス石は蒼紫様が持っておられます。

巴はそう思った。

「弟を返していただきます!」

巴はそう一声言うと、縁の手を引いて屋内へとだっ、と駆け出した。

「ちっ、追うんだっ。この屋敷の中を、あたしたちが知らないとお思いかい?」

葉霞はそうどなると、腰の刀を引き抜いた。しかしその瞬間───。

苦無が三連、葉霞の頬の横すれすれに飛んで木の幹につき立った。

「──蒼紫っ。」

葉霞は叫んだ。

「そこかいっ。」

葉霞はあやうく剣を交差させた。蒼紫が二刀を手に向かってきたのだった。

「やはりあの女が大事なのかいっ。」

激しい斬り合いが起こった。その間にも葉霞の手下の麗月たちが、屋敷の中に入っていく。そこへ蒼紫側の般若と式尉たちが、それぞれの武器で立ちはだかった。

「癋見に猩々、巴と弟を確保しろ。」

蒼紫が葉霞と渡り合いながら、癋見に言った。

「ひぇっ、わかりましてでござる。」

あわてて答えた癋見と猩々は屋敷の奥の襖を蹴破った。巴たちはその間、座敷の中庭の隅に息をひそんで隠れていた。

「あそこだ!」

猩々が言うより先に、葉霞の手下の者の三人が巴たちを取り囲んだ。

「さて、女ども、私がその女に引導でも渡してやるかな。」

剣を抜いた朱膳が、女たちの輪の中心にいる巴に近づいていた。朱膳は言った。

「圧倒的不利じゃないか。割り印の鉱石は持っているんだろうな、女?」

巴は縁を抱きかかえて守りながら、朱膳に答えた。

「知りません。あなたに渡す物は、わたくしにはありません。」

「ほう。殊勝な物言いだ。○○藩の幕府よりの朱印状を隠している金庫の鍵、貴様は持っているはずだが・・・・。」

「・・・・・・・・。」

巴は無言で相手を見ている。庭のほうで蒼紫が葉霞と渡り合っている。わたしも何かしなければ、と巴は思うのだが、縁を守ってかばっている今、それは不可能である。このまま私はこの男に斬られるのだろうか───。でも縁を守れば本望だ。巴はそう思った。───その時。

「貴様ら、我が屋敷を何と心得る。やりたい放題、許すべきものにあらず──。」

巴ははっとなった。老人の声だった。しかし、その声は冷たいものであった。次の瞬間、朱膳の体は巴の前からぱっと後ずさった。

あやういところで、朱膳は老人の高速で走る剣から、からくも退いたのである。葉霞もはっとなった。

「御庭番衆御頭っ。まさか。」

蒼紫と斬り合いをしていたところを、葉霞も退いた。老人は言った。

「そのまさかじゃ。その方ら、神妙にいたせ。さて蒼紫、お前のその様はなんじゃ。これはどうしたことかな。」

老人は黒衣の忍び服から巴の香袋を取り出した。巴は驚いた。蒼紫に渡したはずのものは、この御庭番衆御頭と呼ばれる老人の手に、何時の間にか渡っていたのだった。

「貴様らこれが欲しいのであろう。渡さぬ。今は見逃してやる。去れ。」

御頭の老人はそう言った。蒼紫は目を見張った。

──「去れ」、だと。

それは断じて受け入れられない命令であった。蒼紫はこの、葉霞たちの攻撃については予測していたし、彼等を一網打尽にするつもりで屋敷の中で潜伏し篭城していたつもりだったのである。しかし先代と後ほど呼ばれたこの老人は、何もかも蒼紫の予定を今覆してしまったのだ。

蒼紫が見ているが早いか、葉霞たちは老人の指揮で殺到してくる御庭番衆の雑兵らを尻目に、屋敷からさっと逃げ出した。

「老人、甘いな。」

とだけ、葉霞は言ったが、それも彼女の口元を隠したマスクにさえぎられて、聞えるか聞えないかの声であった。

老人は葉霞らが去るのを見届けると、蒼紫に向き合って言った。

「さて・・・・蒼紫。貴様には言いたいことがわしにはたくさんあるのだが・・・・その女を見張れと言ったわしの言葉も貴様には伝わらなかったようじゃな。この石はしかし、今貴様に渡す。」

「御頭!」

と、老人の脇にいる忍びの男が声を荒げた。しかし老人は続けて言った。

「わしが貴様に命じてやる。貴様にとっては喜ばしいことであろうな。やつらの巣を突き止めた。中山道にある山の峰にある。そこまでその女とともに、やつらを追え。そして証拠の品を持って帰れ。貴様の部下をつけてやる。万が一にもしくじった時には貴様の命はないものと思え。雪代巴。」

巴は呼ばれてこわばった。

「は・・・・はい・・・・。」

「貴様は蒼紫とともに行くのじゃ。元はといえば、貴様の父が犯した誤りじゃからな。その責任を取ってもらう。貴様には働いてもらうことは、他にもたくさんあるからな。」

巴はこの時、その道中がどういうものであるかは想像できなかったので、蒼紫とともに行くことができるのはかえって僥倖であると思った。それでどきりとしながらも、顔は平静に保って答えた。

「はい。」

巴が気丈に答えたのにも、老人は何も思わなかったようだ。

──この方のお心は、目には読めない・・・・・。

巴はそう思った。冷たい感情の読めない灰色の目であった。老人は言った。

「支度をしろ。明朝にはこの屋敷を立て。宿はかねての手はずのところに取れ。連中は貴様らの邪魔をするだろうが、おいおい倒していくのじゃな。では。」

老人はそう告げると、忍びの者らに「解散」と告げ、奥の間に消えた。

蒼紫らの組の者は老人たちが消えると、寄り集まった。般若は蒼紫に向かって言った。

「若!これははめられましたぞ。」

般若は言った。

「我々のことは、邪魔になったのです。だから、我々だけで街道を下るように言われた。これは罠です。」

蒼紫は答えた。

「言うな般若。行くしかあるまい。」

「その女子供も連れてですか?大変な旅になりますぞ。」

「もとより承知だ。」

「この屋敷でやつらを討ち取って、その姉弟を逃がす手はずが・・・・。」

般若の言葉に、蒼紫は口元まで出かけた言葉を飲み込んだ。籠城策を取ったのは、ひとえに巴たちが忍びとして動けないからであった。しかしそれを彼は口にしたくなかった。ひたすら自分が甘かったのだと、忸怩たる思いであった。

般若と蒼紫の会話を聞いて不安になった巴たちに、寂庵が声をかけた。

「なに、うまくいけばおまえさんがたは、途中で逃げればいいんじゃ。そうなるよ、きっとな。」

巴は無言でうなずいたが、それはできないこととも思っていた。

父の話、あの鉱石の話を聞かされた今、自分は責任を取らなければならないと彼女は気丈にも思い込んでいたのである。

そして、縁は黙っていたが、この場のやりとりを聞いて、何故姉はここから逃げ出さないのであろうかと思い、幼いながらもその不満心を心に渦巻かせていた。彼にとっては姉が蒼紫の言うことを唯諾々と聞いている理由は、「それ」しか思い当たらなかった。姉は、どうやらこの蒼紫という男がたいそう気になっている様子なのである。

──今だってまた失敗しやがったのに。こんなやつ。

と、縁は思っていた。だいたい今も、あのいかめしい老人に、鉱石の袋を掏り取られていたのだ。

──間抜け。それにこの寂庵さんて年寄りも、調子のいいことしか言わないじゃないか。

縁はそう思った。そして、蒼紫らと一緒に行くのはご免だと思ったのだった。

しかし縁はそれらのことを見誤っていたのである。

寂庵は巴らを寝床に促したあと、血のりの落ちた月の照らす部屋を見ながらぽつりと一人ごちた。

「無残やな、兜の下のきりぎりす・・・。蒼紫殿、こたびの旅はあなたにとって、その生涯を決める旅になるやも知れぬ・・・・己のこともまた、己にはわからぬもの・・・・。」

寂庵はもちろん、彼等の旅に先代の追っ手と監視がつくことを考えていた。そして、蒼紫の本当の胸の内も、彼にはわかっていたのである。

道行

蒼紫はまだ年若いいでたちで、ある山の峠近くの薄暗い小屋の中で、先代と後に呼ばれることになる老人と囲炉裏の火にあたっている。外は吹雪である。不意に、小屋の戸が風ではなく、はたはたと鳴った。

「あけてあげなさい。」と、先代が言うのに、蒼紫は戸のつっかい棒をはずした。

粉雪の風とともに、二人の親子連れが小屋の中に入ってきた。

菅傘をかぶった、旅装束の母親と娘だ。ひどく疲れている様子だった。蒼紫は戸をすぐに閉めた。

「火のそばに来なさい。」と、先代は二人に言った。

「はい。お世話になります。」

母親は頭を下げた。傘をはずしたところを見ると、品のある顔立ちの婦人と娘だった。

蒼紫はその様を見て、武家の出であろうと検討をつけた。しかし、華美とは程遠い装いの二人だった。下級武士の家の者なのだろう。先代は言った。

「その子はだいぶ疲れているようだ。蒼紫、水を飲ませてあげなさい。」

蒼紫はうなずくと、腰にぶらさげた竹筒の口をはずして、娘にさしかけた。

母親は「すみません」と言うと、筒を取って娘の口元に持っていった。

しかし娘はごほごほと咳き込んで、水を飲もうとしない。先代は蒼紫に命じた。

「熱があるようだ。丸薬を。」

「はい。」

蒼紫は今度はふところの丸薬の入った袋から、熱さましの薬を取り出して母親に渡した。母親はまた頭を下げた。

「まあ、すみません。こんなにもお世話をしていただいて。」

先代は目を細めた。

「何事でもありませぬ。それより、みどもは脱藩ですか。」

母親ははっ、と顔を青ざめさせて言った。

「いえ、違います。私どもはこれから江戸に帰る途中でございます。」

蒼紫はその頃は江戸から離れていたので、江戸に帰るこの親子を懐かしく思った。

そして熱があるらしい娘の様子をうかがった。

黒髪を短く切ったその顔は、たいそう愛らしい娘だった。蒼紫がその頃見たどの娘よりも色が白い。そして、蒼紫のほうを見て「ありがとう・・・・。」と一言返事をしたそのさまは、本当にかわいいものだった。

しかし、自分はこの娘のことを忘れてしまうのだろうな、と思った。

と、その時───娘が母親の手を引いて言った。

「あのガラスの細工を、父さまによく見せてあげてください・・・・。」

「ここにおられる方は、父上ではありませんよ。」

「母さま、お願い・・・。」

蒼紫は父親と間違えられているのだ、とは思っていたが、母親が娘の言葉に取り出した袋から出た代物で、その記憶は決定的なものになった。

緑色に光っていたそのガラスは───。

「これで気がすみましたか。」

娘は小さくうなずいた。そしてかすれ声でつぶやいた。

「父さま、勝手におもちゃにして持ち出して遊んで、ごめんなさい・・・・。だから早く帰ってきてね・・・。」

「熱が高いのね・・・・。」

母親は小声でそう言うと、すぐにガラスのかけらを元にもどしたが───。

そして先代はなぜ「脱藩ですか。」と声をかけたのか。そしてその娘が巴だとしたら、縁は何故いないのか。まだ生まれていなかったということなのか・・・・。

 

 

 

 

はっ、と蒼紫は目を覚ました。

今彼らは中山道のはじめの宿場、武州街道の蕨あたりを歩いているところだ。彼がいるのは、その旅籠の二階である。まだ今は平和な道行だった。巴は下の間で弟の縁と休んでいる。もちろん、彼ら御庭番衆は地味な庭師のいでたちで街道を歩いており、旅の目的も伊勢講に出席するためというふれこみである。次の宿場町まではいよいよ上州の山の中だった。彼らを追う葉霞たちはまだ街道筋には現れてはいない。

「若、おはようございます。」

般若が蒼紫のいる部屋にやって来た。例の般若の面はつけたままである。般若の面は見た者のだれもが不気味に思ういでたちだが、狼藉者がこのような歌舞いた面をつけているのは江戸ではよくある事であり、般若もそういうつもりで面をつけている。この般若を思ってか、猩々も同じように能の面をつけている。猩々緋の面だ。山猿に似ている自分を揶揄しての行為であろう。

彼ら御庭番衆はそういう風に、自分を演出するのは得意であるが、そのことについてお互いに問答することはなかった。特に蒼紫の元に集まった者らはそのような個人主義者が多かった。蒼紫自身がそういう性格なのも影響しているのであろう。

般若は言った。

「あの娘を単独で見張れと頭目(先代のこと)から命じられてから半月。このような妙な事態になるとは思いもよりませんでしたな。」

蒼紫は答えた。

「瑠璃波硝子が上様が最近ご執心であるとのことで命じられたことだが、本当はそうではないだろう。あの娘がいた藩の醜聞の後始末ということだな。しかし、目的の峠でその朱印状を見つける前に、あの二人はすみやかに逃がす手はずを取れ。御庭番衆とかかわりがあったということも、すべて消すのだ。」

般若は黙って聞いていたが、少ししてぽつりと言った。

「残念なことですな。」

「何がだ。」

「若にしては江戸にいた頃、熱心にあの娘が婚約者と往来に出るのを、忍んで観察しておられた。確か車夫に化けて往来で見ておられました。今も行動をともにしているのは、願ったりかなったりではないかと。」

「貴様も頭目と同じ言い様をするのか。」

般若は少しおっくうな姿勢になった。そしてあわてて取り繕うように言った。

「何も、私はただ、蒼紫様が普通の人間らしく見えるので、よいと思って言ったまでです・・・・。」

蒼紫は般若に取り合わず、話題を変えた。

「ところで、葉霞たちのほかに、誰が追手になるかわかるか。」

般若は驚いた。そして、やはりそこまで考える蒼紫を頼もしく思った。般若は答えた。

「さあ・・・・真田の里はここから近いですがな。真田忍軍やもしれませぬな。」

「そんなやつらは来ないだろう。おそらく西の御庭番衆だな。」

「翁のところですか。」

「翁は動かん。しかし巴は翁のいる京都に連れ去られる可能性が高い。用心しないといけないだろう。」

「では・・・。」

「巴を連れ去るのは、『闇乃武』だ。」

般若はひやりとした。こういう時の蒼紫は問答無用である。蒼紫は続けた。

「頭目の西の遠征部隊のひとつだ。われらの任務とは別に、巴はやつらに京都に間者として送り込まれるはずだ。それを阻止せねばな。そして───われらとはかかわりのない土地で、この幕府の始末事にもかかわらずに静かに暮らせるようにしてやらねばならん。」

「御意。」

般若は思った。蒼紫は頭目とこのような熾烈な争いを水面下で続けている。これでは蒼紫の身の上は本当に心元ない。しかし自分は蒼紫に大恩のある身の上、背くわけにはいかない。今回のことも、長年蓄積された二人の間の軋轢が生んだことだ。巴はその発端にすぎない、と。

「今日は幸い、いい天気でございますな。この先の横川の関所と碓氷越えは、のんびりと行きたいものです。」

般若は蒼紫の意気込みをそらすように、わざと天気の話題をふった。蒼紫は答えずに部屋を後にした。

蒼紫たち一行は、春の気配のする街道筋を西に下っていた。宿を下向し、いよいよ関所が近づいてきている。巴と縁を中に入れて、一向は縦一列で歩いている。

巴は関に入る時は緊張した。江戸に入る者、出る者を厳しく吟味する場所だ。彼らは御庭番衆を名乗ってはいないし、関所に出す鑑札も去る筋から渡された「偽物」である。身分や出身は江戸の下町の町民と偽っている。ただ、なぜか巴たちの名前は「雪代」姓のままであった。

関では見事に変装した般若が、「伊勢講の集会に出席するために、中山道を名古屋に下りまする」と奉行に言った。かの源義経の故事のような所作をするわけでもなく、蒼紫らはそのままそこを通された。ただ、奉行は「雪代」という姓名を読み上げた時、少し片頬で笑ったようであった。巴はそれが気になった。

「なに、珍しい名前だから気になっただけであるが」とその中年の奉行は言った。

しかし特に怪しまれている様子ではなかった。奉行は笑顔で「では通られよ」と蒼紫らに申し渡した。関越えはあっけないものであった。

その日は晴天に恵まれていて、道中は葉霞らが仕掛けて来ない今は、山道ではあれ楽なものであった。自然、癋見や猩々などは私語が多くなった。彼らは巴らが気になって仕方がないのである。先を行く蒼紫と般若らは無言であったが。そしてしんがりを守って歩いているのが、式尉と火男であった。体格のいい彼らは、後を通る不審な者が前に行くのを防ぐ「栓」の役割を果たしていた。巴と縁は真ん中で、寂庵と猩々、癋見と歩いていた。

と、癋見が小声で巴に言った。それは先を行く蒼紫らが十分に彼らから離れているところを見計らってであった。

「ねぇねぇおねぇさん、若頭とお話した?」

巴は聞き返した。

「え・・・、なんでしょう?」

「だから蒼紫様と・・・なんにも話したことないの?」

猩々は横からしっ、と言った。

「馬鹿。そんな話すんじゃねぇよ。」

癋見は駄々っ子のように答えた。

「何が馬鹿だ。若頭はあの老御頭に言われて、三ヶ月の間毎朝あんたに見張ってたんだぜ。好きでもないのにそんなこと・・・。」

猩々はこれでなかなか少年なのにしっかりしていた。歩きながら彼は答えた。

「余計なこと言うんじゃねぇ、癋見。若頭が聞いたら気を悪くするだろ。」

巴は驚いた。三ヶ月と言うと、まだ清里が生きていたころである。

───そんな頃からあの方が私を。

何かドキリとするものがあった。しかし巴はまだ年若い乙女であったので、まずそのことを聞いて頬が赤くなった。彼女はつとめて平静に小声で答えた。

「私は知りませんでした・・・・。何か理由があったのでしょうか・・・・。」

癋見は得意げに言った。

「それはもちろん、あんたと若を仲良くするためさね。」

猩々はまさか、と鼻じろんだ顔になった。そして言った。

「まったくてめぇは頭に花が咲いてんな。あのじじぃが俺たちにそんな親切心でいるわけねぇだろ。俺たちに、瑠璃波硝子の件を押し付けたってぇのによ。」

癋見はそう聞くと、身を乗り出して言った。彼にとってはいい思いつきだったらしい。

「だからそこなんだよ、猩々。本当は好きなのに、別々に暮らしているだろ。その二人を結びつけるのはどうしたらいいか。それには一緒の道中だ。これから仲良くなって、そしてだな、この巴殿もわれら御庭番衆の一員となり、晴れて夫婦(めおと)になる。こいつは万々歳ですよね。」

「おい。」

猩々が顎をしゃくった。前を歩いていた蒼紫が、眼光を光らせてこちらをにらんでいるのがわかったからだ。もちろん余計なことを癋見がしゃべったからだ。

「おっちょこちょいが。言っちゃならんことを、どうしててめぇは言うんだよ!」

言うなり、猩々は癋見に肘鉄を食らわした。

「痛い、痛いです猩々。なんか俺間違ってますか。」

「ああ、多いにな。」

後ろから式尉が引き取った。癋見は恥ずかしそうな態で頭をかいた。そして巴に言った。

「ごめんなさい、もう言いません。」

巴はしかし、癋見の気遣いがうれしくなり、「はい」と答えた。寂庵はため息をついて言った。

「やれやれ、何を言うのやらと思うたら・・・・。」

しかし癋見の言うのはあながち間違いではないと、寂庵はにらんでいたので、それ以上は言わなかった。老御頭はあきらかに、巴と蒼紫を接近させるように仕向けていたのだ。それは寂庵にとっては蒼紫を思うと、不安材料であった。

だが、癋見や猩々がそこまでわかるわけはない。

「けっ、おっちょこちょいが、そんなこと言ってるから若がてめぇを仲間の中で一番信用していないんだ。馬鹿。」

猩々はあきれたように言った。蒼紫はもう前を向いていた。

これを聞いてますます面白くない顔になっていったのは、巴の横を歩いている縁であった。彼は癋見を殺しそうな顔でにらんでいたし、蒼紫にも目を光らせていた。一見彼は素直に姉の手に引かれていたが、彼は巴の周りを囲んで歩いている男たちすべてが嫌いであった。

 

縁は実はわざと葉霞らが蒼紫ら一行に潜ませて送った、刺客とまではいかないが、そのような「者」であった。縁にさんざんいろいろなよからぬことを吹き込んで葉霞は彼を野に放った。彼女は縁の心を見抜いていた。必ずやほころびはこの子供から起こると彼女は計算していた。

今彼女たちは山越えの道の端に立っている。そこからは峠をのぼる街道を見晴らすことができる。蒼紫ら一行が通るのはもう間近であろう。関に偵察に出した霞衆の女どもの報告を聞き、葉霞はすらりと刃を抜き払って言った。

「ここで蒼紫を追い落とせないのは、恥ずかしいことさ・・・・・。」

葉霞はそう言うと、二人の女に言った。

「仕掛けるよ。まずあの後ろにいる金魚の糞どもを女からひきはがす。蒼紫と般若は私が殺る。おまえたちは背後からつくんだ。いいね。」

ぱっ、と女たち二人が木々を飛び退った。葉霞はもうひとりの女、麗月と蒼紫たちの前に木の上から躍り出た。蒼紫はしかしさほど驚いていなかった。葉霞は刀をかざして言った。

「どこに行くんだい、蒼紫?女を連れて物見遊山かい?いいご身分だねぇ、伊勢見物かい。その女、悪いがあたし達が用があるんだ。置いていってもらおう。」

蒼紫は答えた。

「・・・・・。どういう要件だ。」

「言うと思うのかい?あたしはね、あんたがわざわざ京にまで上る用をなくしてあげようとしているんだよ。」

「どういうことだ。」

「じゃあ言ってあげよう。その女は瑠璃波硝子の件で、さる筋から人相書きが出ている。それでおまえの御頭はおまえに見張るように言った。それは知らないだろう。」

蒼紫は無言だが、憮然としたおももちで葉霞の顔をにらんでいる。

後ろでやりとりを聞いていた巴は、不審に思った。先ほどの関では普通に通されたのだ。人相書きが出ている・・・・何かおかしい。

巴は横にいた寂庵に「どういうことでしょう。」と小声で尋ねた。寂庵はだまりこくっている。巴の横で猩々と式尉が刃を抜いた。

「・・・・裏筋だ。」

式尉がつぶやいた。巴は目を見張った。「でも」、と言いかけた巴を制して寂庵がつらそうに答えた。

「そうじゃな。おまえさんにすべての責を着せたい闇の勢力がいるということじゃな。」

「それは」と巴が言いかけた時、葉霞たちは斬り込んで来た。蒼紫は剣で受けた。葉霞は高笑いをしながら、蒼紫を追い詰めていった。葉霞は叫んだ。

「おまえは一生、あたしの下働きでよかったんだよ!それを、あのくそじじいがっ。」

くそじじいというのは、後に先代と呼ばれることになる爺だ。葉霞は蒼紫をあおった。

「じじいに目をかけられて、次期御頭かい?あたしたちを追い出して、さぞかし安泰なんだろうねぇ。おまえたちの組織は、あたしがつぶしてやる。あたしたちを追い出したことを、後悔させてやるっ。」

蒼紫は葉霞の剣を受けながら、山道を巴たちの方から離れるように進んでいる。葉霞を巴と縁から離そうとしているのだ。蒼紫は以前に霞衆と戦った時、女たちの剣さばきを体感していて、やはり一番の脅威は葉霞だけと認識している。寂庵はその様子を、やはり女たちの攻撃を剣で受けながら感づいていたが、「いかん。蒼紫。」と思い、叫んだ。

「蒼紫、罠じゃ!」

縁はこの様子を見ていて、巴の袖を引いた。他の御庭番衆たちも激しく女たちと戦っていて、突っ立っているだけでも危険だ。縁は言った。

「ねえちゃん、逃げよう。こいつらなんかほっといて。」

巴は「えっ。」となったが、「なりません。」と厳しく答えた。

「私も戦います。」

そう言って、巴は懐刀に手をかけた。

「だめだよ、ねぇちゃん。」

「でも。」

巴から一間ほど離れた場所で、火男と式尉が霞衆の女たちと戦っていた。火男は火炎を吐いて、巴たちに女たちを近づけまいとしていたが、女の一人が鎖分銅で火男の首に攻撃を仕掛けた。
「てめぇっ」
猩々と癋見が、素早く螺旋鋲を放った。女の一人が苦悶の声をあげて倒れた。
「やった。早く、こっちへ。」
猩々は癋見と、巴らが街道筋から山肌を降りた茂みに隠れるように誘導しようとしている。
「うまいぞ、猩々。その調子じゃ。わしもすぐそっちへ行く。」
寂庵はそう言い、巴らの方へ行こうとした。しかし激しい斬り合いを続けながらなので、女をまくことがなかなかできない。
その時だった。蝋外が寂庵の前に躍り出たのは。蝋外は叫んだ。
「しゃらくせぇっ。何を手間取ってるんでぇっ。」
寂庵はからくも蝋外の一撃をかわした。肩の袖を切られている。
寂庵は叫んだ。
「いかんっ。蒼紫っ。」
寂庵が危惧したとおり、蝋外は巴の方に向かって行こうとした。巴はあわてて刀を抜いた。蝋外は歯をむいて笑った。
「なんでぇ女。歯向かおうってぇのか?」
蒼紫は葉霞と対峙しながら、これらの状況を察していたようである。「もらった。」と蒼紫の剣先がそれたと見て葉霞は叫び、大上段にふりかぶり、蒼紫の眉間目がしてふりおろした。しかし。
葉霞が切ったのは、木の枝だった。葉霞はいい枝ぶりの幹がとん、と地に落ちたのを見て目を見張った。
「なにっ。変わり身?!流水の動きかっ!」
黒髪をざんばらと振り乱して、葉霞は巴たちの方を向き直った。蒼紫の気配がそこ目がけて移動している――葉霞はそれを感じた。
「そこっ!」
葉霞は腰の小太刀を抜くと、ひょう、と蒼紫の気配目がけて投げた。そこに蒼紫の実体があるはずだった。
「あ、葉霞さまっ。」
女の一人、麗月が葉霞の刀に串刺しにされて倒れていた。蒼紫はもう蝋外の目の前に立って、巴をかばうべく剣を受けている。
「貴様っ、よくも!」
葉霞は瞬間憤った。飛び退るように蒼紫に向かって突進し、剣を逆手に持ち換えると、巴の前にいる蒼紫の胸目がけて、旋回させた。その瞬間、蒼紫の影からはずむように小さな影が出て、葉霞の剣を受け流した。

「猩々さんっ!」

巴は思わず叫んだ。猩々の肩が斬られて血が噴き出していた。猩々は転がる体を立て直し、剣を構えなおしにらんでいる。葉霞は肩で息をついて叫んだ。

「とんだ邪魔だね。蒼紫っ。」

とその瞬間、蒼紫の蝋外に対しての剣が右腕に入った。しかし剣の入りは浅い。

「うぉっ、てめぇっ。」

蒼紫は剣を突きつけて言った。

「・・・・去れ。」

「そうはいかねぇぞ・・・・。」

その時、彼方から呼子の笛の音が聞こえた。ばらばらと、黒い影がこちらに向かって突き進んで来る。葉霞は眉をひそめた。

「真田忍軍・・・・あの鬼姫か。まずいね。兄さん、ここは引いた方がいい。」

「なんだと。」

蝋外が腕を押さえながら言った。葉霞は答えた。

「あんたも怪我しただろう。麗月と霜月を殺(や)られた。こいつはまたの機会があるだろう?」

「仕方ねえな。おい、青二才。おとといおぼえとけよ。」

彼らがばらばらと立ち去った後、女の死体がふたつと、うずくまっている猩々と蒼紫たちが残された。

「猩々さん、しっかりしてください。」

巴が持ちよりの手ぬぐいの布を口で裂いて、手当している。その時蒼紫たちの横に、二頭の馬が駆け寄り、その一頭に乗る振り分け髪の美少女が声をかけてきた。

「久しいね。蒼紫?その人は?」

面白げに少女は見降ろしている。黒い忍び装束を身につけている。蒼紫はしかし喜んだ様子ではない。口を開いてこれだけを言った。

「・・・助けてもらったことは礼を言う。」

「そうかい。わけありみたいだね。怪我をしているやつがいるみたいだから、うちの館に来るといい。」

少女はそう言うと、早足で駆け去った。

「お頭・・・・。」

癋見が不安そうに言った。般若は続けた。

「真田のところに寄るのは危険です。」

蒼紫は言った。

「行かなければあとがまずい。ここはあれらの緩衝地帯だ。」

巴が不安そうになったのを見て、寂庵が引き取った。

「なに、新宿(しんやど)に寄るようなものじゃ。あんたは心配召されるな。」

「はい・・・。」

一行は先導する真田の忍びたちの影について歩き出した。巴は、自分が次第に目的とははずれた道を歩き出しているような気がしてきた。しかし横を歩く蒼紫は無言だったし、巴から話しかけることもできなかった。巴はそれがつらいと思った。

 真田の里は、街道筋から外れた、小高い丘の上にあった。背の高い杉の木が輪中の村のように囲っている。当主は洩矢御沙薙(もりやみさなぎ)という少女で、何代も続く真田忍軍の正当な血筋の、頭目を名乗るにしては幼い姫である。しかし冷酷な性格であり、蒼紫も何度か会ったことはあるが、任務以上の感情は持ち得ようがなかった女であった。その女の館に通されて、一行は大きな日本間で対峙していた。真田の姫は、付き人の男から丹の朱杯を受け、着流し姿で脇息に寄りかかっている。接待とはいえ、いかにも蒼紫たちを見下している態度が見てとれる態であった。蒼紫たちは正座して座っている。御沙薙は言った。

「・・・・で。蒼紫、旅の途中らしいが。どこに赴くつもりかな?」

「伊勢に参るつもりです。」

ほう、と御沙薙はわざとらしくあいづちを打ち、答えた。

「その女はもう間者にしたのか?違うか。ただの町人だな。おまえがそのようななりで付き添いをしなければならないというのは、重大なことを秘めたことだな?」

「真田の陣内を通過しなければならないのは、旅の途上わかっておりました。礼を欠いたのはあやまります。」

「わかっているのならよい。私が知りたいのは、おまえの旅の理由だよ。京の翁のところにその女を運ぶのではないのか?」

御沙薙は杯をなめつつ、蒼紫に問い詰め続けている。蒼紫は終始乱れることなく、落ち着いて答えた。

「翁は今回の件にかかわっておりません。真田も同様のことにしていただきたい。」

御沙薙は蒼紫の答えを聞くと、手にした杯を畳に投げた。

「貴様。瑠璃波硝子の利権の話を、この私が知らないとでも思っているのか?おまえは今からその謎を暴き、上様に報告するべく旅を続けている。それであのような追放した連中にも狙われているのだ。違うか?!」

巴は御沙薙の冷ややかな罵声を聞いて、心中はっとした。蒼紫からそのような話はまったく聞いていなかった。とっさに、御庭番衆はやはり、硝子の利権を狙って自分に近づいたのだと思った。そして蒼紫の横にいるのがいたたまれないと思った。

御沙薙は言った。

「蒼紫。ここは取引をしよう。おまえがこの里にとどまり、御庭番衆の権限の一部を私たち真田に預けるというのなら、その女はここを通過してもよい。硝子の利権にも真田を加えてやるというのなら、なおのこといいが。」

「・・・・・・・・。」

「おやだんまりか。まあおまえが口を開くのは、めったにない。一晩返事を待ってやる。歓待してやるからな?」

と、御沙薙は言うと、あごで付き人に指示し、自分は部屋に下がってしまった。

「御頭・・・。」

一行は館の一室に通されている。癋見と火男が不安げにつぶやいた。寂庵は言った。

「仕方がないことじゃな。蒼紫、抜ける手はずは整えられるか。」

「影を使う。」

「それしかないだろう。巴さんらは忍びの心得がない。」

蒼紫は懐から蝋燭を何本か取り出した。

「般若、通用口を確認できるか。俺たちは抜けられるが、巴たちは無理だ。」

「そうですな。」

寂庵は言った。

「そろそろ野分の時期となったようじゃな。」

 

巴と縁は、襖を隔てた奥の間で向き合っていた。縁は言った。

「あいつらなんか相談しているなあ。ねえちゃん、俺たちだけでここを出て行くことはできねぇのかな。」

「仕方がないのです。みなさん、私たちのために戦ってくれているのです。」

「本当かよ?あんなやつ、一緒にいる理由なんかあるの?あいつ、俺たちの父ちゃんがやってた研究が目当てで一緒にいるんだよ。だったらいる理由なんかねぇよ。」

巴は惑乱する気持ちを抑えながら、必死に弟に言い募った。

「そんなことを言ってはなりません。今だって、猩々さんが私たちのために怪我をしたでしょう?迷惑をかけているのです。」

「迷惑?あいつらが勝手に俺たちについてきて、ねえちゃんのことさらって・・・・そうだって葉霞さんも言った。俺はさ、両方の言い分を聞いて、俺なりにちゃんとわかってる。俺だってもう大人なんだ!」

「縁・・・。」

縁はすっくと立ち上がると、涙を振り絞って叫んだ。

「俺だってねえちゃんが殺されないようにって考えてるんだ!ねえちゃんはあの蒼紫ってやつが好きなんだろう?!ひどいや、あんなやつ、死んだ清里さんのことだってもう忘れているんじゃないか!」

「縁・・・・っ。」

その時襖ががらっと開いた。巴はあっと驚いた。中に立っていたのは、寂庵ひとりだけであった。巴は言った。

「あの、他の方たちは・・・・。」

「みなこの館をすでに抜けた。来なさい。ここに影が用意されておる。これはあんたたち二人の形代(かたしろ)じゃ。」

巴はそれを見た。白い布の塊が部屋の真ん中に置いてあった。

「こんなもので・・・。」

寂庵は答えた。

「あんたは夜店の市で、錦影絵(にしきかげえ)というものを見たことはあるかね?あれと原理は同じじゃよ。ただ忍びの術であんたたちが部屋の中でずっと座っている、そのように見える。これはまあ、そうしたものじゃ・・・。」

「どうしてこの館に来なければならなかったのでしょうか。」

「あんたには理解できないじゃろうが、幕府の御威光が昔の戦国の世のように戻ろうとしているのじゃ。もはや幕府は一枚岩ではない。地方の群雄がそれぞれの縄張りを主張し、あんたのように札をかけられた者が通過する際には、何かをよこせと言ってくる。今回の事はまあそうしたことだったのじゃよ。」

「それでは私たちのために・・・・。」

「いやいや。元はと言えばあんたの家がかわいそうな目に会っていたからじゃよ。わしゃあんたに同情している。縁くん、君にはつらいことをしてしまった。もう少しの辛抱じゃ。これからここを抜けて信濃国の下諏訪にまで出れば、甲州街道に再び合流する。そこからあんたたちは江戸に戻りなさい。」

「えっ、でも。」

「あんたは最後までいる必要はない。あんたが持っているはずの硝子石の袋は、今はもう蒼紫が持っている。それさえあればいいのじゃよ。あんたは江戸で名前を変えて暮らすといい。江戸につけば、そのような手はずがあるはずじゃ。」

「・・・・・・。」

「元はと言えば御庭番衆の頭目が蒼紫に命じた始末からじゃった。逆らうことはできないのでな。形だけここまで旅をしてもらった。あんたには気の毒じゃが・・・・弟さんのこともある。わしらのような連中とは、関わり合いにならない方がいいのじゃ。」

寂庵はそう言うと、巴たちを促して部屋を出た。裏口へと進んで行った。巴はすっかり心が死んでしまったようになり、足取りも重くなった。何のために私は今ここにいるのだろうか。いや、考えてはいけない。巴の横の縁はしかし、すっかり上機嫌であった。

「おじいさん、下諏訪にまで行けばいいの?」

「そうじゃよ。途中まではわしが送ってやる。」

「うん、ねえちゃんよかったね。」

巴は言わずにはおれなかった。

「あの、でも、先ほどの猩々さんが怪我したようなことが何度もあるのではないですか?」

すると寂庵は面白そうに笑った。

「ああああいうことがその、甲州街道の帰路の道中にあると?まああんたはそう思うな。あんたがあれの横にいたから、ああいうことになった。あんた一人では何ほどのこともない。」

「でも、あの方たちが危険な目に合われます。」

「あんたは人がいい。あれはそうした任務についている男じゃから、切り離して考えるべきだ。要するに、あれにはあんたが安全な場所に行くように、右から左へ送り届けただけの話なのじゃ。そうしたことは、あれの日常じゃから、いちいち感傷に浸っている暇などない。まあそうした世界は江戸に帰ったら忘れることじゃな。」

巴は「そうですか・・・。」と口の中でつぶやいたが、目に薄い涙が自然に沸いてくるのを抑えることができなかった。

「・・・ねえちゃん?」

縁は巴に少し気配を感じたが、すぐにそっぽを向いた。姉のこういうなよなよとした態度は、縁は好ましく思う時もあったが、いらだつことも多かった。

巴は意気消沈しながらも、ふと気づいたことを寂庵に言った。

「あの・・・・先ほどの戦いのとき、私たち兄弟の人相書きが出ていると敵の者が言いました。それは、大丈夫なのでしょうか。」

寂庵は答えた。

「それはわしらがこれから無効にする。蒼紫が瑠璃波硝子の件を報告できれば、その人相書きは意味のないものになる。すでにあんたにかけられた嫌疑の一部である、秘密の石はわれわれが握っている。用済みということになり、あんたたちにかかわりあう時間も惜しいものになる。さて、ここからだな。」

寂庵は木戸を開いた。

裏口は闇に静まり返り、不気味なほど何の気配もない。すでに時刻は夕闇を過ぎており、館は黒い影になって山のふもとに眠っていた。巴は先ほど見た御沙薙という少女の様子を思った。これはたぶん罠、いえ、そんなことはない。後ろを振り返った時、今までいた遠くの部屋に明かりがともり、障子に人影がふたつ影になって幻燈のように見えていた。あれであの少女はだまされるだろうか。無理だ。巴の脳は呻くようにそう考えた。あの少女はすぐに見破る。今まで出会ってきた女の忍者たちと、あの少女は同種の生き物だ。何よりも蒼紫がすでにあの館にいない。あの少女は一晩とどまるように蒼紫に言った。蒼紫はその約束をたがえている。

巴たちは街道に向かって暗い道を降りだした。ひゅん、とその時巴の頬の横を何かがかすめた。巴は手で触った。血が少し手についた。小さな刃物が飛んできだのだ。巴ははっ、と驚き、とっさに縁の手を握りしめた。

「来たようじゃな。」

寂庵は手にした仕込み杖を抜いた。刃渡りが1メートルほどの長い細い剣である。先ほどの戦闘でも使っていたようであるが、巴はあまりよく見ていなかった。

「時間稼ぎというほどでもなかったが・・・・道は開けた。あとは二人羽織じゃ。姫街道を降りるは道中膝枕・・・・歌うは(しょう)。」

寂庵はそう言うと、小走りに走りながら、剣を振り出した。道なりに黒い影が数名、倒れていくのが見えた。その先に、一人の黒い少女が立っていた。少女は背中から剣をすらりと伸ばしながら引き抜いた。少女はつぶやいた。

「老人。おまえの時は過ぎた。」

風のように少女はまっしぐらに突き進んでいく。楽し気に白い歯をこぼして笑っている。巴は惑乱した。私はこの少女に斬られる。紙のように斬られる。その時巴はあっ、と思った。いないと思っていた御庭番衆のうちの般若が盾となって少女の前に現れ、瞬間一撃を交わした。御沙薙は笑ったようだった。私にはどれほどのこともない、という風だった。般若をやり過ごし、次に火男、癋見の順に御沙薙は切り結んでいく。しかし彼らは御沙薙の突進を止める態まではせず、道標のように御沙薙は式尉まで斬った。これは幻覚?しかし御沙薙の突進が少し緩んだようである。だが寂庵に向かってすごい速さで御沙薙は移動してきている。目指すは間違いなく私だ、巴はそう直感した。御庭番衆たちは御沙薙を防御できなかった、そして寂庵さんでは無理だ、殺される、蒼紫は私を助けてくれない、そう思った瞬間だった。

ガッ、と二艘の剣が空中から鋭く飛来して、寂庵の持つ剣と交差して御沙薙の体に入った。

「貴様・・・・・っ。」

御沙薙は我に返ったようだった。寂庵は言った。

遠円望(とおえんぼう)の効果はあったようじゃのう。あの蝋燭の光におびき寄せられて・・・・蛾のように直進するとは愚かじゃ。上ががらあきじゃったわい。」

蒼紫が御沙薙の上に蝉のように乗っている。ばしゅ、と両剣を引き抜いた。空間に血の雨がぱっ、と舞い散った。

「そん、な・・・・あお、し・・・・っ。」

御沙薙はようやくそれだけを言い、地に崩れ落ちた。瞳孔を見開いたまま、御沙薙は死んでいた。

巴はへなへなと尻もちをついた。あまりのことに腰が抜けてしまったのだった。蒼紫は影のように横に立っている。御沙薙を冷たく見降ろして言った。

「利権の話を知っているから、消す必要があった。」

寂庵は言った。

「そうじゃな。まあそれがわかっただけでも、あの館に招き入れられたのはよかったことじゃわい。では行くとするかな。巴さんや。」

縁は泣き出しそうな顔になっている。巴にすがりついて言った。

「ねえちゃん、ねえちゃん・・・・。」

癋見は巴ににこ、と笑いかけて言った。

「あ、立てます?こういうこと、下諏訪にまで行ったらなくなりますから・・・。」

巴は必死で首を縦に振って答えた。

「は、はい。」

蒼紫は無言で巴に片手を差し出した。巴はようやくの想いでそれを手に取った。

蒼紫の手は今勤めを果たしたせいか、暖かかった。

 巴たち一行は中山道を諏訪方面に下っていた。今のところはいたってのどかな道中であるが、以前と変わりなく蒼紫は無言だったし、巴はすっかり怖くなって笑顔がその顔から消えていた。碓井越えの前の時とは何もかもが違っていた。蒼紫のことは忘れるように、と前を歩く寂庵は言った。自分もこの先この人と会うことは、二度とないのだろうと思った。そう思うと、下諏訪までの一歩一歩が巴には大切なものとなった。しかしこの時の時間は同じように無情に過ぎていく。それが巴にはつらかった。引き伸ばしたいのか――だがそのようなことは到底無理なこと。また蒼紫は自分のことをどうとも思っていないようにも見えた。

私はただ、失った清里の形代がほしかっただけなのだ。そう思おうとした。しかし蒼紫は清里よりも数倍優れた人間であった。それは見ているだけで巴にはわかった。自分はないものねだりをしていると思った。そんな物欲しそうな女はきっとこの人は、と思った。自分には何の武芸のたしなみもないのにと思った。ただ少し剣術の真似事ができるだけであり、それはあの死んだ御沙薙のような女からすれば、おそらく見下されるようなことである。現に今も蒼紫の足をひっぱっている。私はこの人の生きる世界からは遠い。巴は考えた。江戸に無事戻り、日常生活の中で、私は時々この時のことを思い出す。この人のことを、誰にも言えず・・・・私だけが知っているということで。それを後生大事に囲つだけが自分という女なのだ。なんという平凡さだろう。

蒼紫らは先ほど倒した御沙薙たちも、遺体は並べて沿道にあったむしろをかけた。本当は土に埋めた方がいいんですがね、時間がねぇからと式尉は言った。それも巴には御庭番衆への意外な驚きだった。生きて動いている間は、おのおのの考えがあるからのう。それが人間なんじゃ。死ねばみな等しく塵になる・・・・寂庵は南無阿弥陀仏、と唱え手を合わせた。

「どうして蒼紫様たちがいるということを、あの時言ってくださらなかったのですか?」

巴はたまらずに寂庵にその時少し言い募った。寂庵は「それも術のうちじゃ」と答えた。

「あんたがそのようなそぶりを見せると、御沙薙に気取られる心配があった。腹芸で渡れるようでなければ立派な術者とはいえん。ま、蒼紫の場合はそれの訓練を受けておるからの。これはまあ、嘘をつき慣れているということじゃ。」

横に立ち手を合わせてすぐに向こうに立ち去った蒼紫の顔は、巴の目にはそう寂庵に言われても何の感情も動いていないように見えた。この整った顔の下に、御沙薙をあざむき切り捨てたあの残酷さがある。だが寂庵の蒼紫評は、悪気があって言っているわけではない。それは巴にもわかっていた。ただなんだか巴には、蒼紫の人生がとても寂しいもののように思えた。傾いてはならないと思う巴だったが、清里の爛漫だった性質に比べると、蒼紫は気の毒なぐらい暗い男だった。彼にも笑顔が浮かぶときがあるのだろうか。それはしかし、私には見ることはないのだろう。そう思った。

「湖が見えてきましたね。そろそろです。」

怪我をして待機していた猩々が彼方の青色の水面を指さした。山並みの間に見えた諏訪湖の水面は、陽光にキラキラと輝いていた。その時だった。「あ」と巴は前に少しつんのめった。左足の草鞋の鼻緒が切れていた。巴は歩けなくなった。

「こんな時に。」

巴が申訳なさそうに言ったとき、そばにいた蒼紫が不意にしゃがみこんだ。蒼紫は巴の足から草履をはずそうとした。巴はびっくりしてとっさに足を引っ込めようとした。蒼紫は叱りつけるように言った。

「動くな。」

「・・・・。」

「すぐにすむ。」

巴は内心びくびくしていたが、蒼紫に素直に足を預けた。蒼紫の手が足首に触れたのを感じた。この人の手だ、昨日握った手だ、と巴は思った。瞬間大きく胸の鼓動が弾むのを感じた。蒼紫に気取られただろうか、とうつむき頬が染まるのを巴は蒼紫から見えないようにした。

「御頭。先に行きますぜ。」

と、式尉と火男が歩いていく。二人の様子を、もらい見して肩をすくめたようであった。縁は立ち止まって蒼紫たちに不満そうな顔をしたが、「おい」と猩々に背中をどやされて、前に歩き出した。御庭番衆たちは縁から見れば、やはり怖い兄貴分だった。

蒼紫の作業は数分ほどですんだ。

「これでいい。歩けるか。」

「はい。」

と、その時上空からぽつりぽつりと雨脚がかかり、見る見るうちに本降りになった。巴は菅笠を持っていたが、防げるようなものではなかった。一行は手近な雨宿りのできる場所にあわてて入って行った。巴たちは、先に行った連中とは自然別になってしまった。沿道の古い民家の離れの軒先に蒼紫たちは入った。雨はしばらく降り続くようであった。二人はしばらく押し黙っていた。巴はこの雨がやまなければいいのに、と思った。あと数刻すれば蒼紫とは離れ離れになる。何か一言言わなければと思った。しかし蒼紫に話しかける勇気がなかった。私はどうしてこうなのだろう、と巴はぼんやりと考えた。自分は生まれつき他の娘に比べ口が重い。清里は俺は気にしないよ、と笑ってくれたが、蒼紫はどうだろうか。先に口を割ったのは蒼紫の方だった。

「・・・・この雨のうちは、敵は仕掛けてこないだろう・・・。」

「はい・・・・。」

「あなたには、悪いことをした。すまない。」

「あの。」

蒼紫の言っている意味が漠然としていた。そしてやはり蒼紫は任務のことだけ考えているのだと思った。巴は空を見上げながら歌うように言った。

「御恩は一生忘れません。江戸に帰っても、忘れません・・・・。」

「俺もあなたのことは、一生忘れないだろう。」

巴は蒼紫の言葉に、はっ、とした。これまでとは違う調子だった。というよりも、そのようなことを蒼紫が言うとは思わなかったので、巴は蒼紫の方を振り向いた。

間近に蒼紫の顔があった。蒼紫は指を伸ばして、昨日斬られた巴の頬の傷に触ろうとしていた。「髪に水が」、と言ったようだったが次の瞬間巴は心底驚いた。巴は蒼紫に抱きすくめられていた。心臓が縮み上がるような思いだった。ああうれしい、と巴の心の中のもう一人の巴が言っていた。しかし巴は蒼紫の体に手をあてて、押しのけるようにした。

「あの、やめてください・・・・。」

巴は消え入るような声でそうささやいた。蒼紫の上にかけた両手がふるふると震えた。そしておずおずと蒼紫の体から身を引いた。自分がやっていることは、思っていることと違う、そう思うと巴の心は泣きそうだった。そうではないと巴は思った。もうすぐ別れるのに、明日の保証もなく蒼紫と抱き合うのは巴は嫌だった。この人も清里と同じと巴は思った。それがつらくて悲しかった。頬に一粒の涙がこぼれた。

蒼紫の目にもそれは映ったようであった。蒼紫は目を落として言った。

「・・・・美しい名前だと思った・・・。」

「え・・・。」

「あなたの名前、雪代巴というのが、美しい名前だと思った。俺の母の故郷は上州で、冬には多く雪が積もる。音もなく空から雪が舞い降りる時があるのだそうだ・・・。」

とっさに蒼紫が何のことを言っているのか、巴にはわからなかった。ただすまないという意味で言っているのだと思った。巴は言った。

「あの、これ以上のことは・・・・。」

見上げた巴の目に、蒼紫の顔が映った。巴はその顔を見てはっ、となった。蒼紫は巴を気遣うような、優しい微笑みをその口元に浮かべていた。指先で巴の頬の小さな瑕を指向しながら、蒼紫はそっとささやいた。

「その名前が消されるのは惜しい――血の雨で。」

蒼紫はそれだけ言うと、立ち上がった。巴は蒼紫にとっさにすがりつきたい気持ちを抑えた。こんな時はもう二度とない――おそらくないのだ。巴にはそれがよくわかっていた。蒼紫はやや小降りになった雨の中を駆けて行った。

巴は思った。どうして私は――あの人に好きだと一言だけでも言えなかったのか。蒼紫が自分を求めたのなら、少しだけでも分けられなかったのか。もうあの人の人生と私の人生は、交わることはないのに。

巴はしばらくその場で石像のように動かなかった。

通暁

同刻篠つく雨の中、傘をかぶった男が一人、湯煙のたなびく下諏訪にある旅籠の中に入っていった。連絡係だ。入り口で合言葉を言い、男は文を中の中年の男に渡した。中で男は文を見た。

「動くか。」と男は言った。闇乃武の辰巳であった。

「辰巳殿、江戸の御庭番衆からの人運びの件で?」

辰巳は後ろで手裏剣をいじっている中條に言った。

「そうらしい。ま、手はずは江戸の頭目から聞かされている。連中は碓井越えのあと、真田忍軍を襲ったらしい。やりすぎたな。この蒼紫という若組頭だが。」

「なるほど。そいつらは京で使う女を連れているのでしょう?」

「そうだ。頭目の話では、わしらが受け取る話になっとる。」

「なぜ真田のやつを殺したんです?」

「さあな。理由はわからん。わしはその女を長州に対する間者に仕立てる話しか聞いておらん。女は自分の旦那の男を京で長州藩子飼いの剣客の若造に殺された。それを落とすのに使うのだそうだ。」

中條はふーん、と言った。

「よくある話ですね。女に仇を取らせるわけですか。」

「ま、そういうことだな。幕府の連中は形から入るものだからな。女はしかしまあまあの上玉だそうだ。わしらはその教育係だそうだ。」

「据え膳は食っちゃいけねぇんですかね?」

中條は言いながら柱に手裏剣を投げた。びし、と音を立てて縦手裏剣が柱に突き刺さった。若者らしく言う中條に、辰巳は含み笑いした。

「それはだめだ。九の一の法が破れるからな。その女には、長州の若者といい夫婦になってもらわねばならん。自分を慕う女をはべらせることで男を弱らせるのだ。呉の西施(せいし)の理(ことわり)にもあるようにな。だから、そういうことだ。」

「そいつは残念です。」

と、中條は言ったが、さほど気にしている様子でもなかった。こんなことはいつものことなのだろう。横にいた角田も剣呑そうに言った。

「女は恋仲になったらあとが面倒だ。」

辰巳は笑って鷹揚に言った。

「ああ。その女にはわしらのいい踏み台になってもらわねばな。それでは行こうか。連中がそろそろここに着くころだ。話は伝わっているはずだからな。」

辰巳らは腰をあげた。

 

 

蒼紫らは諏訪湖のほとりにまで来ていた。見晴らしが開けたところで、寂庵は蒼紫に言った。

「わしらには目がついて来ている。ここらで別れた方がよさそうじゃ。」

猩々と癋見が、道端に置かれた石を見つけた。何かのサインだろうか、巴にはまったくわからない目印だった。猩々は言った。

「東に三里の仏(さんりのほとけ)・・・。あの丘に見えている寺です。あそこで女子供を引き渡せと言ってきている。」

「やはりそのまま旅をさせてはくれなかった。思ったとおりの展開になりましたね。」

と、式尉は言った。

蒼紫は答えた。

「刻限までに行かなければ追手が来るが、あそこには俺と般若で行くことにする。連中を片付け、任務を果たしたのち、おまえたちと合流することにしよう。」

「え、できるんですかい?そいつは大変だ。」

と、式尉が言った。蒼紫は答えた。

「おまえたちは巴と縁を守って、甲州街道の方へ抜けろ。」

「合流はだいぶ先になるんじゃねぇんですか?だって、頭目が言った葉霞らの根城の峠は、恵那山にあるんじゃねぇですか。そこまで一緒に行った方が・・・。」

「女の足では、あの山に登るのは無理だ。街道からもはずれているからな。敵の本拠地から遠ざけるには越したことはないのだ。」

寂庵は言った。

「苦渋の選択じゃな。まあわしらで守るしかないわい。しかし引き渡しが下諏訪でというのが気になる。これは・・・。」

罠かもしれんな、と寂庵は思った。蒼紫がそのように考えるのを頭目は見抜いているのではないか。しかしそれも、この蒼紫はおそらくわかっている。それでも巴らを安全な道を歩かせたいのだろう。寂庵は心中でため息をついた。

巴は相談している蒼紫らからは少し離れたところの石の上に座っていた。とうとうここまで来てしまった。巴はそう思った。横にいる縁が言った。

「江戸に帰ったらさ、俺ねえちゃんの作った手料理が食べたい。早く帰りたいよな。」

「ええ・・・・。」

縁は路傍の石を蹴って少しけんけんをした。あれから巴は蒼紫の顔を見ないようにしていた。蒼紫も自分を避けていると思った。それが悲しかった。そして江戸に帰ることができても、その先はどうなるのだろうと思った。はじめて寂庵に会ったとき聞いた話では、さらに北の東北地方に逃げる話をされたことがあった。自分はどんどん流されていくのだろうか、蒼紫から離れて・・・・そう思うと、つらくて切なかった。

寂庵たちが巴たちのそばにやって来た。

「では行きましょうか。あの向こうに見えている一里塚が起点です。そこから別れましょう。」

式尉が言った。道は、田舎なので単なる三叉路であった。江戸へ向かう道、京に向かう道と分かれている。こんな道一本で隔てられる。巴は思ったが、それが現実であった。

一里塚の前で、巴は蒼紫に礼をした。

「お世話になりました・・・。」

蒼紫は頭を下げたようだった。日が傾きだしていた。蒼紫の表情は逆光で巴にはよく見えなかった。自分の名前を美しいと言ってくれた、あの美しい人がそこに立っている。そう巴は思った。その光景を忘れないでおこうと思った。

蒼紫は巴が立って向こうに歩いて行くのを、脳裏に刻むようにじっと凝視していた。たった今俺から離れていくのだな、と思った。昼過ぎにあんなことをしなければよかった。そう思ったがその時はどうしても自分を止めることはできなかった。出来心で、と思う自分だったが、あれ以上のことができる自分ではなかったと思った。巴の心を壊さないにはあれが精一杯だった。もとより自分とは住む世界が違う。一緒にいることはできないのだ。だったら何もしない方がいい。そう勤めてきた。

頭目から命じられて、見張るように言い渡されたのが三か月前、瑠璃波硝子の件の関係者で、情報を持っている女ということだった。巴は平凡な日常にいる女だった。毎朝早い時間に起き、寺子屋に通う縁を寺に送り届け、市場で少し買い物をして帰る。むろん毎日見張っていたわけではない。幾日かおきの定点観測だった。見たところ華美な女ではなかったが、何度も目に留めているうちに、抜けるように色が白いことや、整った目鼻立ちをしていることに気付いた。女を見張れという命令を言われたときから、危ういという思いはあった。そのうち巴の家の前に「忌」の張り紙がつき、巴の婚約者が死んだということを知ったとき、自分の心の動きが喜んでいると知り、蒼紫は己れを責めた。しかしその後巴は見ているうちに、硝子の利権をめぐる騒動に巻き込まれていき、自分がそれを助けることができるようになったことは、蒼紫にとっては願ったり叶ったりの出来事であった。だがその不自然なまでの接近に、蒼紫は頭目の手の平で転がされていると思う。しかし巴をもはや思い切ることはできなかった。それであの街道沿いの雨の古家で、行動を起こしてしまった。抱きしめた巴の体は、柔らかくて温かく震えている雛鳥のようであった。それは己れの術者として幾たびも渡ってきた、剣の上での嗜虐心をあおるものであった。そういった衝動については、蒼紫はあの葉霞によって開眼されて以来、そういうものだという自覚はあったが、特に目に留めて注意していたわけではない。しかし、前夜御沙薙を襲ったとき、いつもの自分とは明らかに違う剣の入りを感じて、手練れの手ごたえがあったことはうれしいと思ったが、それらは巴には決して言えない話であった。増してやそのような理由で巴がそばにいてもらいたい、と言ったら巴は眉をひそめるであろう。頭目などは酒の席で、男は剣であるとするならば、女は男をおさえる鞘であろうと言っていた。その猥褻の意味については蒼紫もわかっていたが、本当はそうではないと蒼紫にはよくわかっていた。自分もそういった鼓舞される衝動に支配されている生き物なのだと思った。

しかしそうは言っても、蒼紫は巴が欲しかっただけなのである。自分が御庭番衆でも何でもなく、若組頭の重責も背負わず、あの巴の死んだ婚約者の立場で済んだなら、「忌」の文字をつけられたとしても構わなかったと思った。巴のために死ぬのなら平凡な凡夫の人生でも構わなかった。それぐらい蒼紫は思い詰めていた。

そのような想いで頭がいっぱいになっていたのだろう、あとから考えると迂闊だったとしか言えない選択であった。蒼紫と般若は指定された山寺に近づいてきていた。刻限は酉の刻暮れ六つ(約18時ころ)であった。寺の石段の下で、蒼紫は剣に手をかけた。明らかに上方に潜んでいる気配がある。

「御頭、私が先に。」

と、般若が言うのを制して、蒼紫は抜刀した。石段を上がって行った先に、仁王立ちの男の影が見えた。男は言った。

「連れの者たちはどうした。おまえではない・・・若造。」

闇乃武の辰巳であった。他に一名を確認した。蒼紫は無言で斬りかかった。辰巳は予想していたようであった。すぐに太刀で受けてきた。笑いながら言った。

「女を逃がしたのか、若組頭?すでに街道には探索が出ておる。ぬかったな。」

蒼紫は瞬間、激怒した。刻限まで待ってこの場に来た自分を呪いたくなった。御庭番衆の習いにあまりにも忠実であった自分が間違っていたのだった。この約束は反故されねばならなかった。それを読めなかった。蒼紫は猛攻した。辰巳は押された。その間にも般若は横で中條と応戦している。

「ぬぅっ、貴様、やるなっ。」

と、辰巳が言った瞬間、辰巳は驚いた。自分の横にいたはずの蒼紫の体が、くの字を描いて放物線で辰巳の体に剣先をかすめたのだった。蒼紫はもう着地して次の動作に移っている。この者、何という身のこなし、やはり頭目が目をかけるだけあって、ただの使い手ではない。辰巳は思った。真田の姫を導術で殺したと聞いているが、それもただの技ではなかったのだろう。

辰巳はしかし、老獪な男だった。蒼紫に「待て、待て」と言った。辰巳は言った。

「貴様のしたことは御庭番衆としては正しいことだ。ただ女を逃がしたのは浅墓だった。そういう気持ちはわからんでもないが。」

と言った瞬間、蒼紫のとびかかった剣が辰巳ののど元にかかった。辰巳を信じられないほど恐ろしい力で抑えながら、すさまじい形相で蒼紫は言った。

「・・・街道に行った仲間を呼び戻せ・・・!」

辰巳は締めあげられながら、苦笑して言った。

「無理だ。女たちの確保に働いている。わしを殺すか、いいのか、かたわれが呼子を吹くぞ。十里先まで聞こえる。呼子が鳴ったら女どもは殺す手はずになっている・・・わしが考えたのではない。貴様の頭目の命令だ。」

「なに?」

その時、古寺の大きな木立の影からあの老人が姿を現した。

「そうじゃ、蒼紫。お前の真意を知りたくてな。」

御庭番衆総頭目の老人であった。老人は言った。

「その剣を納めろ。お前がわしの下した最初の硝子に関する命令を無視せずに、この寺にまで約束通りに来たのはほめてやろう。そうでなくてはな。しかしあの女たちは幕府の下した命令に従ってもらう。おまえがどう思いをかけようと、それは無駄なこと。」

蒼紫はわななく手で、辰巳にかけた剣先をはずした。この老人には技の上ではまだ歯は立たないのだ。致し方なかった。老人は言った。

「おまえができることを今から述べてやろう。かねて言っていた場所で、硝子に関する幕府の朱印状を見つけて回収しろ。できるだけ早くだ。一昼夜をやる。できなければ、女たちは京で用立てるまでもない。その首をつなぐために努力しろ。以上だ。」

般若は思わず横から叫んだ。

「そんな無体なことを・・・・!」

老人は般若に言った。

「無体だと?御庭番衆の命令は絶対だ。その命令を破った者には相応の仕打ちをするのがわが努め。馬をつけてやる。早駆けで行くがよい。おまえひとりでな。」

そして重ねて言った。

「真田の者を殺したことも不問にするつもりはない。おまえとしては考えたつもりだったのだろうが。ではな。」

蒼紫は頭目の言葉を首を垂れて聞いていたが、どうしても一言言わずにはおれなかった。彼にはこの場では恥も外聞もなかった。蒼紫は必死に喉に張り付いた声で叫んだ。

「巴は、巴は助かるのですか?」

蒼紫の若者らしい声はしかし、頭目の老人の心を苛立たせただけであったようだ。

「助かる、だと?貴様のそのような物言い、聞きたくもないわ!」

老人はぴしりとそう言うと、付き人の忍びたちとその場をあとにした。蒼紫にとって、あまりにも残酷な結末であった。

般若が付くと言うのを断り、蒼紫は馬に乗った。恵那の山にあるという葉霞たちのアジト、だがその経路は幾筋か道筋がある。どのルートにあるのか見当はつかなかった。馬を走らせている間も、巴たちの安堵が気がかりでならなかった。あの時頭目の命令を無視して、ついて行けばよかった。ただひとつ望みがあるというのは、皮肉だが闇乃武たちが巴らを捕まえたであろうということだ。闇乃武は葉霞たちと違い、頭目の命令で動いており、幕府の命令で巴たちを間者として使う使命で動いている。だから辰巳がああは言ったものの、その場で命まで狙うことはないだろうと思った。それだけが一縷の望みであった。

 

そのころ巴たちは闇乃武たちとすでに街道筋で遭遇していた。精鋭の二名が抜けた御庭番衆たちだったが、彼らはよく戦ったのだが、にもかかわらず敗北したのは、ひとえに縁のせいによる。縁は、実は葉霞に拉致されていた寺で、辰巳らとも会っていた。姉を取り返したくば、我々の言うことを聞けとさんざん言われていたこともあり、追手の中に葉霞らよりも優しく、見慣れた顔を見出した彼は、彼らが手招きしているのを見て、そちらへと姉の手を引き走り出したのである。辰巳らはそのような中立の者たちであり、またどこへでも顔を出す蝙蝠のような連中なのだった。御庭番衆と言っても一皮むけば下働きはそのような烏合の衆の集まりであり、であるからこそ蒼紫は頭目から厳しく制圧するように普段から言われていたのだった。縁は辰巳の顔を見て、

「あの人たちは大丈夫だよ。」

と言って巴の手を引いたのだった。巴はまろびでる縁を止めようとして、突き転んだ。

「縁、行ってはだめ・・・・・!」

巴は叫んだ。なぜこうなってしまうのかと思った。

その時他の者たちと交戦していた寂庵だったが、辰巳が縁を人質に取ろうとしているのを見て、すかさず斬りこもうとした。しかし。

「てめぇはすっこんでな、爺さん!」

寂庵は声もなく絶命した。中條に前から斬られ、辰巳に後ろから袈裟懸けに斬られていた。他の御庭番衆たちも、闇乃武をはじめとした忍びたちに斬られていた。多勢に無勢であった。蒼紫、大丈夫か、というのが寂庵の最後の意識であった。彼は最後までこの不遇の若者の身を案じて死んだ。

「寂庵さん、あ・・・ああ・・あ・・・。」

巴は寂庵の遺体にすがって泣いた。それを辰巳は黒髪をつかんで乱暴に引き起こした。辰巳は巴に言った。

「なるほど。これはいい女だ。まだ殺しはせん。役に立ってもらうからな。」

「何をなさいます・・・・・。」

「あそこにいるのはあんたの弟だろう。子供だがいい連絡係になりそうだ。これからわしらと京に行ってもらうぞ。」

「いやです・・・・。」

「拒否はできんぞ。貴様は御庭番衆に近づきすぎた。その責を負うてもらう。」

「硝子のことで私たちを・・・。」

「硝子?そんなものはわしは知らん。ただおまえが亭主の仇討ちをするのを手伝ってやろうというだけの話だ。」

その言葉を聞くなり、巴はとっさに舌を噛んで死のうとした。しかしその瞬間派手に辰巳に掌で頬をはたかれた。辰巳は言った。

「貴様。殊勝に何ほどの手柄も立てずに死ぬつもりか。それでも武士の娘か。今日び町娘でも親の仇を討つのが当たり前、犬畜生にも劣るわ。弟の身柄も考えた上でのことか?」

縁は横から巴にあわててとりすがって言った。

「姉ちゃん、こんなとこで死んじゃだめだぞ。清里さんの仇を討つんだよ。この人は正しいことを言っているんだぞ。」

巴は無言で抗議の姿勢で辰巳を見上げている。辰巳は容赦なく笑って言った。

「なるほど、そうか・・・貴様あの男と結縁でもしたのか?それでか。では言ってやろう。その蒼紫とかいう若組頭の身を助けたくば、わしらと行動を共にすることだ。あの男は頭目の副長のような者だからな。おまえは知らないだろうが、次期頭目の席次に上がっている男なのだよ。それがああした任務につかされている・・・理由はわかるか。」

「・・・・・・。」

「貴様の存在であの男の絶対服従を頭目は試したのだ。今回貴様があの男を誘惑したので、あの男は頭目に背いた。それは明白な事実だ。それで頭目は今立腹している。だから貴様はおとなく我々の言うことを聞いた方が、あの男のためなのだよ。」

巴は自分は誘惑などしていなかった、と辰巳に言いたかったがもうその言葉が出なかった。蒼紫が自分のせいで追い込まれている。その境遇に陥っている。私のせいであの方が、と思うといても立ってもいられなかった。その自分に蒼紫のためにできることは一つしかなかった。とっさに巴はそれにすがりついた。巴は静かな声で言った。

「・・・・では私が京に行けばいいのですね・・・・・。」

辰巳はうなずいた。

「そうだな。そこで間者として働いてもらう。簡単なことだ。またその女の手管を使ってもらおう。」

と言って辰巳はやれやれと腰をあげた。そして仲間の忍びたちに言った。

「もうそのへんにしておいてやれ。そいつらにはとどめを刺すな。ほうっておけ。頭目は殺すまでする必要はないと言った。仕置き程度でいいのだ。」

「あいよ。」

闇乃武の者が返事をした。

闇乃武たちは巴たちを引き立てると、その場を後にした。後には猩々たちをはじめとする蒼紫以下の御庭番衆たちの死屍累々が残された。ただ、彼らにはまだ息はあった。

 

蒼紫は全力で馬を走らせていた。早馬を頭目たちは用意してくれていたが、その馬も一日ぐらいしか持たないだろう。頭目が刻限を決めているのは、蒼紫への圧力の意味もあったが、それだけ幕府方が事を急いでいる証拠だった。ふつうの硝子の製造では薩摩が権益を握っている。その薩摩の台頭へ幕府が牽制を急いでいるということだろう。そのような動きを察知するために、蒼紫はかねてより元薩摩藩隠密の式尉を御庭番衆に引き入れるという事をしていた。しかしそれも、式尉が二重スパイである可能性がないわけではなかった。そのような流動する情勢の中で蒼紫は常に動いていた。今も、甲州街道に行った式尉たちの行方はわかっていない。式尉たちが闇の武を打ち負かしてそのまま江戸に抜けることができていればいいのだが、おそらくそれは無理だろう。あの頭目の様子では、式尉たちは切り捨てるつもりのようだった。要するに自分は頭目に試され、反目した結果式尉たち数少ない部下をはく奪され、元の頭目の単なる下働きに戻されつつあるのだ。それは巴一人に自分の気持ちが動いたから、と蒼紫は思いたくない。悪いのは自分の心の動きだった。巴には悪いところは何ひとつなかった。彼女はただの一般人だった。元のあるべき平和な暮らしに戻してやるべき女だった。それをしくじらせた頭目こそ、蒼紫には憎むべき存在だった。もともと頭目には拾われた時から、蒼紫はすべてを頭目に預けていたわけではなかった。葉霞と一夜を共にせよと命じられた時から、頭目は自分を侵食する存在になった。それが決定的になったのが今回の出来事だった。この任務が終わり次第自分も頭目との今後をどうするか決めねばならないと蒼紫は思った。唯々諾々と従う人形のままでいるのはいやだった。しかし今はどうにもならない。巴の命をつなぐことをしなければならない。

 

行く手の道が二つに分かれている。ひとつは街道筋であり、もうひとつは橋を渡って廃村らしい家屋が闇の中に数軒見えていた。頭目の示した地図では、そのあたりだという目印しかなかった。場所は恵那山の山麓一帯付近だった。蒼紫は廃村の方に馬を進めた。おそらくこの先に葉霞たちのアジトがある。そこはおそらく御禁制の品の生産や密輸をする拠点だ。ここから中津川に下して港にまで運ぶのだろう。廃村に入っていく道は山道になっている。と、その先に白い刃がひらめいた。

「覚悟しな!」

と、葉霞の部下の二本刀の壮月が、馬を寄せて斬りかかってきた。蒼紫は一瞬で薙ぎ払った。手負いだった壮月はあっさりと斬り殺された。が、壮月の死体は地に落ちた瞬間大爆発した。馬が爆風で倒れて動けなくなった。足止めされたのだった。ここからは徒歩で行くしかない。葉霞の部下の霞五人衆はあと二人いたはずだった。しかし彼女ら以外にもまだ朱膳たちが待ち構えていた。蒼紫はまずい、と思った。爆発音で聴覚が今少し効かなくなっている。しばらくの間だけだが、そこをやつらは狙うはずだと思った。廃村のどこにアジトがあるのかもまだわかっていない。蒼紫は先を急いだ。前方の山肌にレンガ造りの塔がふたつ見えてきた。おそらくガラス製造の高炉である。山中にあるので、異様な光景である。やはりこの地で製造をしていたのかと蒼紫は思った。と、道が急に暗黒の坂を下っているようになった。足元が沈む感覚。まだ山を上がっているはずだ。幻覚か。と、その時暗がりの先にぽっ、と灯りが灯った。火の回りにかすかに動く蛾の群れがある。弱弱しい極彩色の蛾がふわふわと虚空を舞っている。あの蛾がこちらに来る、と蒼紫は思った。五人衆の中の星月という女の幻術に違いない。この女と鎖鎌の朔月がまだいる。

自分は今巴から託された香袋と鍵を持っている。それを自分から奪って、幕府からの藩へのガラス製造への朱印状を回収し、しかるべき幕府の上役に届けて、藩の醜聞を白日の元に晒し糾弾する。放逐された元工場跡地に入り込んでアジトにしている葉霞らが動いている理由はそれであり、もちろんはじめに朱印状で許可した者らとは別の対立している勢力だ。それは式尉のいた薩摩藩とつながっている可能性があった。薩摩藩はお家芸のガラス器の製造で、藩での貿易で潤っている。寂庵はそれは密貿易と謗ったが、今や幕府を揺るがす外様大名勢力は、それ自体が一個の独立した国であり、運営会社なのであった。いちいち幕府に許しを請わずともおのおの堂々と貿易をしているのであり、そして諸外国からも軍事物資を買い込み運び入れ藩内の勢力を増強していた。蒼紫はそれらの総元締めの幕府直轄の部下であったが、幕府はもはや心元なく、その権威は失墜しつつあった。この地で瑠璃波硝子の製造をはじめた者らは、その薩摩に一矢報いたかったのかもしれない。薩摩のなしえなかった研究に着手することで、一歩先を行く気概があったのかもしれない。しかし寂庵の言うように間違った研究であったので、計画は失敗し頓挫したのだった。工場の瓦解には対立勢力の影響もあったに違いない。それは幕府政治の失点になることであった。彼らが朱印状のありかをこの地のみならず江戸でも探索していたので、それを阻止してその痕跡を消し朱印状を闇に葬るべく上様に届ける。つまるところそれが蒼紫の今回の任務であった。

つまり蒼紫はその尻ぬぐいで、この地に先代の頭目から派遣されたのだった。先代としても最初は市井にいる巴をただ見張って証拠品をつかめと言っていただけだったから、巴の命まで脅かすつもりではなかったのだろう。しかし巴には葉霞たち対立勢力からの手先の追っ手が現れ、つけ狙うことになった。頭目もそれで面倒になり、硝子密造の証拠品を取り上げた後、巴を手駒にして利用して捨てようとしたのだった。頭目の考えは蒼紫にはわかっていた。利用できる者であればとことん利用する。効率的考えが優先する世界なのである。巴が仇がある女であれば、それを理由に京に送り込む。それで反幕府勢力に少しでも邪魔ができれば、頭目としては巴の利用価値はあったということになる。巴のささやかな願い、父母の形見であるガラスの香袋を守って弟とひっそり市井の片隅で生きるという道は、頭目にはまったく価値がないものなのだ。そして自分もまたそうした価値観の中に生きている、ということに蒼紫はめまいのするような思いでいた。なるほど自分と巴は、まったく別の世界に生きる者だった。そして頭目はそのことを巴で試したのだ。蒼紫がまだ市井の世界に未練があるかということをだ。

もともと蒼紫は生まれながらの忍びの出自ではなかったので、折にふれ頭目はその枷を蒼紫に敷いたのである。今回のことも巧妙に仕組まれたそれだった。巴という女を自分に近づけて、それをあきらめさせる。そうして蒼紫の忍従の心を強くさせる。それは今に限ったことではなくて、蒼紫はそうして頭目に「教育」されていた。そして思ったとおり、蒼紫が巴に同情したので、頭目は早速その手の中の玉を取り上げたのである。頭目に唯々諾々と従う人形であるのは嫌だと先に言った。巴らの命さえかかっていなかったら、彼は任務は続けなかったかもしれない。次第に彼の心には頭目への憤りがくすぶり始めていたのであった。

と、音もなく蛾の群れがさっと散開した。蛾の後ろにはそれぞれ鋲が飛んできていた。蒼紫の体が幾重にも別れた。
「流水の動き!爆風にやられてもできるのか?」
星月の叱咤する声があがった。
「しかし音を封じられればっ。」
星月の術で、蛾が乱舞しているところへ、朔月の鎖鎌が飛んだ。朔月が叫んだ。
「我は星月の術でおまえからは居場所は見えない。どこから飛んでくるのかわからないだろう!」
そのとおりで、別れた蒼紫の体のいくつかに朔月の鎌は命中した。倒れる蒼紫・・・だが、それは幻のように消えていく。
「くそっ、本体はどれだ?!」
鎖鎌がひゅんひゅんと空を薙いでいく。
「どれもが影か!」
朔月が憤った時、鎖鎌の鎖に空から棒が一本突き立った。
「なにっ?」
鎖がみるみるうちに、その棒に勢いよく巻き付いていく。
「おのれっ!」
と言った時、一人の蒼紫は短くなった鎖の先の鎌を足で蹴った。
「あっ・・・。」
朔月の喉に鎌は命中した。血しぶきが喉からほとばしった。朔月は声もなく前にのめって倒れた。
「朔月っ!」
と星月が叫んだ。身も世もなく、幻術から身をさらして朔月の体を受けとめた。星月は言った。
「なぜ居場所がわかった?」
蒼紫は言った。
「鎖は操っている一点からしか出ないからな。その移動経路を読んだ。」
星月は決死の形相で印をひき結んだ。蒼紫は言った。
「無駄だ。もう耳は治ってきている。お前の幻術は俺にはきかん。」
「おのれっ・・・・よくも朔月を!」
蛾が狂乱してあたりを飛び交っている。それだけでなく、地の底のような場所にみるみる二人のいる場所は落ち込んでいく。
「地の底で這いつくばって死ね。」
と、星月は言った。暗闇で、蒼紫の体に蛾がまとわりつく。体が重い。泥の中に沈んでいくようだ。
蒼紫が九の字に体を折り曲げた。星月はにやりとした。
「動けまい!我の術はおまえの脳に届いて今その動きを止めた!今串刺しにしてやる。」
星月は笑って剣を突き立てようとして、蒼紫の体から出た小太刀に鋭くかき斬られた。蒼紫は言った。
「・・・・・術にかかったを欺くのは、術者の初歩。」
星月が驚きに目を見開いて倒れたところを、蒼紫の後ろから一閃して剣がひらめいた。
「なかなかやるじゃねぇか。俺もこんな女の術はきかねぇがな。」
蒼紫は油断していた。後頭部を剣で斬られて蒼紫は前に倒れた。男は言った。
「ま、致命傷じゃねぇ。見てたぜ青二才。おまえは今少し痛めつけてやりたい。女を一人で何人殺したんだよ?」
油櫛蝋外だった。

炎が揺れる気配で蒼紫は目を覚ました。手が荒縄で縛られ、手を広げた形で吊るされている。頭が怪我で傷んだ。血が出ているようだ。しかし意識ははっきりしてきていた。自分がいるのは屋内だと確認した。廃村の中の小屋のひとつのようだ。製造小屋か?レンガ作りの炉があるのが見える。炎はそこにあるものだった。蝋外の影が動いた。火で暖を取っていたようだった。蝋外は振り向いて言った。
「よう、色男。気がついたか?」
言うなり、床に置いてあった桶に入った水を蒼紫に浴びせた。傷口に水が染みて痛む。濡れ鼠の蒼紫に蝋外は言った。
「おまえは面倒なやつだ。葉霞の言っていた、頭目の爺が見せびらかしたぽち袋だかのありかが、体をさぐったがわからねぇ。どこに隠したんだ?大事そうなもんだからなあ。出せよおら。」
蝋外は蒼紫の頭をぐりぐりと押した。そのあと激しく殴った。
「出せって言うんだよ!」
蒼紫は無言だった。蝋外はそうかい、と言うと壁の薬品が並んでいる棚から瓶を一個取り出した。蝋外は言った。
「・・・・こいつは塩酸だ。ここのガラスに混ぜる不思議な黄色の粉を、塊から溶かすのに使っていたらしい。こいつをてめぇのそのおきれいそうな顔にぶっかけてやる。これ以上だんまりを続けるんならな。曲水の宴といこうじゃねぇか・・・・。」
蝋外は面白そうにふふふと笑った。そして蝋外が瓶の蓋を抜こうとした時だった。蓋は瓶が古くて固くて開けにくかったので、蝋外は少しの間蒼紫から目を離していた。と、蒼紫の足が音もなくすうっと蝋外の眼帯近くまで持ち上がり、瓶を持つ手を素早く蹴った。蝋外が片眼であるのと、以前の戦闘で腕に傷を負っていたことに賭けた。目算を誤った蝋外は思わず瓶を取り落とした。
「何しやがる!」
蝋外はあわてた。瓶から塩酸のふきこぼれたものが飛び出したし、瓶も空中に高く舞上がった。蒼紫の足はそれをさらに高く蹴った。恐るべき身のこなしだった。ぱんっ、と瓶は割れて中身があたりに飛び散った。じゅっ、と音がして蝋外と炉の火にもかかったのだが、それは荒縄にもかかったようだった。蒼紫は素早く荒縄から腕を引き抜いた。縄抜けだった。縄は火傷して焦げていたので、あっさりと力を籠めると切れた。式尉も心酔した蒼紫の筋肉の力だった。
「てめぇっ!」
蝋外はあわてて腰の剣を引き抜こうとしたが、蒼紫の拳の方が早かった。蝋外の顔に蒼紫の拳が数発さく裂し、その後頭をかかえてひねるようにした。蝋外はあわてて床の上で手足をばたばたさせた。蒼紫の足を縄で縛らなかったことを蝋外は心底後悔したが、もう後の祭りだった。怪我をした蒼紫を甘く見ていたのだった。蒼紫は言った。
「首を折ると死ぬ。」
「やっ、やめろっ。」
「おまえに命令したやつは誰だ。」
「それは言えねぇっ、畜生、畜生っ!」
「・・・では悪いが死んでもらう。」
やめろ、と大声で叫ぶのを蒼紫は蝋外の刀で一閃した。時間がないのでやむを得なかった。寂庵であっても、この場合はそうしただろう。この場で蝋外を解放することは、任務の中止を意味していた。蝋外がこと切れたのを見計らって、蒼紫は小屋の外に出た。似たような小屋が続いている。その向こうに人影が動いた。黒髪がたなびくのを見た限りでは、葉霞に間違いなかった。葉霞も始末する必要があった。蒼紫は走りながら脇に隠した苦無を投げた。と、その瞬間、小屋の薄板越しにごん、と刀が突き破った。蒼紫は間一髪でよけた。
「しぶといね。」
葉霞だった。壁越しに蒼紫は言った。
「対の硝子を持っているから、用心したのか。」
葉霞は目を見張った。
「!あの時聞いていたのかい!あの女との会話を。地獄耳だね。」
「仕掛けないのは何か理由があるのだろう。」
葉霞は焦っていた。五人衆が全滅し、気配に気づいて駆けつけた時には、蝋外も蒼紫に組み伏せられていた。下手に今出ればまずい。自分が倒されるのは避けなければならない。蒼紫の技は、自分を凌駕してきているのかもしれない。隅田川で対峙した時から、葉霞はそれを感じていた。あの時はまだ互角だった。しかし、今は。五人衆の助けがあってこその互角だったとは考えたくなかった。いくら年を取っていても、私はまだ蒼紫より技は上のはずだ。壁の向こうの蒼紫は言った。
「その硝子、もらい受ける。」
「それはこっちのセリフさね!」
躍り出た葉霞は蒼紫と激しく斬り合った。葉霞の持っている硝子の破片は、工場に最後に残っていた技師の男を拷問して取り上げたものである。もう片方を硝子の研究者だった巴の一家に預けてあるというのを技師から聞きだすまで骨が折れた。聞き出した後、もちろん技師は拷問死させた。死人に口なしなのである。しかしその用途については葉霞は知らなかった。ただ貝合わせのように、合わせたら何か朱印状の場所を示す用途になる物だと思っている。蒼紫は今それを持っているはずだ。そのためにこの男はここまで来たに違いないのだ。

元はと言えば葉霞が今こうしているのも、頭目が成長した蒼紫を徴用するようになり、葉霞らが女であることを主張し頭目に煙たがられ裏切られてその任を解かれたことから、幕府に反抗する勢力と手を組んだことからだった。それらの勢力には幕閣の内部にも内通者がいるのであり、それらの者たちが巴の行った奉行所でも巴たちを待ち構えていたのだ。陽だまりの樹のように、幕府は内部からも瓦解しはじめていた。
巴の婚約者の清里が命を落とすように仕向けられたのも、それらの者たちのはかりごとだったのだろう。蒼紫が考えるに、巴の不幸はきっと偶然ではなかった。誰かその不幸を願った者がいた。それは彼女の父親の硝子の研究からに間違いなかった。少しずつそれは巴の日常を蝕んでいったのだった。蒼紫があの時「その名前が消されるのは惜しい、血の雨で」と言ったのは、まさにそうした彼女の名を表す純白の雪が、争いの血で汚れていくさまから思い付いたセリフだった。どうしてそっとしておいてやれなかったのか。静かに笑っているあの人を。








 

 

山霞

山霞

るろうに剣心・蒼紫巴小説、追憶編のころの話を描いた作品です。まだこれは前編です。8年間ぐらいかけて遅々として書いていて、なかなか完結には至りません。今回表紙を描いたということで、全部ではないですが、ブログの連載途中の分まであげてみることにしました。オリジナルキャラが数名いること、蒼紫巴の関係をねつ造していることなど、原作推奨派の方には認められない部分が多いかと思います。何卒ご理解のほどよろしくお願いします。また、際立った性描写はこの作品でも出てこない予定です。そのため全年齢に読みやすいかと思います。

  • 小説
  • 中編
  • 恋愛
  • アクション
  • 時代・歴史
  • 全年齢対象
更新日
登録日 2019-01-06

Derivative work
二次創作物であり、原作に関わる一切の権利は原作権利者が所有します。

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