白い玩具箱

森悠希

  1. 白い玩具箱
  2. The White Toy Box

白い玩具箱

 今日も俺は、重たい化学防護服を身につけて、研究所に籠っている。
 もう何日も自分の部屋に戻っていない。
 職員が共同で使うシャワーや仮眠室に、食堂があるから、肉体を維持する分には困っていない。だが、一人の時間がまったく無いというのは、精神的には好ましくない。
 最初は、わりと好きな分野の仕事だったから、楽しかったんだけど。
 今じゃ、存在意義が問われる、有害植物の管理官を務めている。
 生きてるだけじゃダメなんかね。

 管理、というのは言葉の通り。研究所にある有毒植物、ひとつひとつの健康状態を見たり、種子を収穫・保管したり、生殖させたり。まあ、生きている植物は全部、長寿遺伝子が組み込んであるから、そんなに新しく生殖させる機会はないけど。
 そういえば、最近、組み合わせの研究は全然してないな。今、研究所にある種類でできるパターンは、全部試しちゃったのかもしれん。元々やる理由なんてなかったから、頃合いだろう。今まで犠牲者が出なかったことが奇跡なくらいだ。
 それに新しい種類なんて、夢の中と古い学術書の中にしか、今は見つからない。

 ふと、周りがけたたましくなった。
 赤と白で点滅する室内。
 耳を(つんざ)く警報音と叫び声。
 急いで椅子から立ち上がる。
 植物たちがいる園と、自分がいる植物研究室の間。
 隔てたガラス壁の向こうを見遣った。
 一瞬にして、灰紫色の煙が園内に充満する。
 出どころをたどると、際立って高い蔦がしなった。
 その先には大きな口の形をした濃い紫色の花が咲いている。
 しまった。
 壁のフックにかかった、化学防護服の外付けガスマスクを素早く装着。
 鍵付きの引き出しに仕舞ってある、ペン型で金属製の注射器を握りしめて、俺は園へと向かった。

 すでに何人か駆けつけていたが、想像以上の被害に手が回らない。
 管理の当番をしていたはずの研究員何名かが倒れている。
 内臓の清浄機で、ある程度は防げるようにはなっているはずなのに。
 こめかみ付近に腕を伸ばし、防護ヘルメットに取り付けられた通信ボタンを押す。
「こちら有害植物課! レベルブラックのハイブリッド種が暴走! 至急、増援を要請する!」
「こちら通信課、鎮静特科部隊と救護部隊がそっちに向かっている。それまでどうにか持ってくれ」

 一分一秒でも長く、己を守れ。
 それがどれほど難しいことか。
 上の連中は、知らないだろう。

 下唇の皮を噛みすった。
 改めて、太い繊維をパキパキとしならせながら、天井高く伸びるコイツを見上げる。口に当たる部分から煙を吐きつつ、細長い根や葉を駆使して施設内をどんどん鞭打っていく。
 肉食植物と有毒植物を交配させ、巨大化遺伝子を組み込んだ結果がこれだ。
 だから反対したってのによ。

 空気の流れでわずかにそよぐ毒ガスの隙間から、研究員が一人取り残されていることに気づく。
 ヤツの隙を狙って駆け寄ると、最近入った新人の顔だった。少し離れた所には管理表の書面がパラリ。
 まったく誰だよ、新人に押し付けたのは!
「おい、しっかりしろ! 今から脱出するからな!」
 バイザーと瞼越しに、わずかに目が動いた。
 これ以上、ガスに晒されたらまずい。
「管理官!」
 ナイスタイミングだ。
「こいつを先に連れ出してくれ!」
「わ、わかりました! って、管理官は!?」
「いいから早く!」
 新人を預け、ある程度離れたことを確認してから、俺は暴れん坊の根元に向かって、一直線に毒霧の中を駆け抜けた。
 待っているだけでは時間が勿体無い。

 園内に突入する前に取った、あの注射器。
 右の胸ポケットにあることを再確認。
 八つ当たりするように乱れた軌道で、ヤツの触手はどんどん辺りを破壊してゆく。
 今まで育ててきた他の有害植物たちも、この個体の前ではただの植物。
 灰紫の気体が降りかかると、数秒にして縮れ、枯れてゆく。
 この防護服と室内設備が無ければ、今頃研究所はどうなっていたか。

 しかし、皮肉なもんだ。
 同じ科学で、こんなにも違うものが作れるとは。

 上手く霧に紛れ、攻撃を避けながら、なんとか懐に入り込む。
 左の胸ポケットに常に忍び込ませてある折りたたみナイフを取り出し、硬く太い茎と向き合った。
 注射器も右手に携え、親指でフタを弾いて外す。

 イメージ通りに、早く。

 縦に突き刺し抉り、隙間に針を入れる!

 ぎこちなく(うごめ)き始めたハイブリッド種。
 自身の細胞を侵入する物質によって、急激に生命活動が停止される。
 じわじわと萎れていく様を見ていると、胸がねじれるように気持ち悪くなった。

 気がつくと、騒ぎは落ち着き、周りには遅れて来た鎮静特科部隊と救護部隊が行き来していた。どっちの隊長とも同期で、どっちからも睨まれた。
「またお前! 一人で突っ走って、死に急ぐつもりか!」
 死に急ぐ、ねえ。
 というよりは。
「後始末、やってくれるやつがいないだろうが」
 そう言うと、二人は神妙な顔で黙り込んだ。
「……それより、他の職員はみんな無事か?」
「あ、ああ、全員の安否は確認している」
 新人を含め、倒れていた研究員は皆、命に別状がないらしい。よかった。
「……君、何日も研究室に篭っていたんだろう?後は僕たちに任せて、もう部屋に戻りな」
「ああ、そうさせてもらおうかな」
 先に避難していた職員と共に、俺は研究室をあとにした。

 久々の我が部屋に、思わず力が抜ける。乱雑に部屋着に着替えて、柔軟剤の香りが立つベッドに潜り込んだ。あとは年老いていくだけの身体に、突然の激しい動きはなかなかクルものだ。
 窓の外でも見て気分転換、ということもできない。
 窓なんて、どの部屋にも無いし、あったとしても見えるものは何も無い。
 ただ、真っ黒に広がる虚無だけだ。
 
 始めは、この研究所も意義を持って活動していたはずだ。
 いつか、綺麗な世界を作り直すんだと。
 それが今や、いくら暇で技術が進んでいたからって、人体に被害を及ぼすものまで使って、のうのうと遊んでいる。

 枯れて死んだ、あのハイブリッド種を思い出す。
 理不尽な事情で理不尽に生まれて、ちょっと起きただけで、理不尽に殺される。確かに、有害だった。だが、ここまで有害にさせたのは、一体誰なのか。
「生態系の維持にしちゃ、余計なことをしすぎなんだよ」

 こんな玩具箱を作るくらいなら、自然に任せて滅んだ方がマシだったかもな。

The White Toy Box

 Here I am again, stuck inside the lab wearing this heavy, white hazmat suit.
 It's been days since I haven't stepped into my room.
 This place has free shower booths and nap rooms, and we even have a cafeteria, so at least there's no problem maintaining my physical state. But, you know, not having your personal space and time can be quite a strain to your mental state.
 Funny thing is, I used to sort of enjoy this job when I was still a newcomer.
 But now? I'm a manager of a superfluous laboratory sector, specifically for dangerous plants.
 Living should be enough, why ask for more?

 As my role name suggests, I... Maintain things. Along with my coworkers, we look at the state of each and every plant in this lab, reap and store seeds, and plant new ones. Although, it's been long since we've had a seedling in our garden. Most of these fellas have a long-life DNA mixed into themselves, so there really isn't any need to.
 Now that I think about it, since when did we stop trying out new mixtures? I guess we're out of new possible combinations with the species we have here. Well, it's about time. There wasn't any meaning in doing this anyway. In fact, it's a miracle that no one got hurt until now.
 No worries of finding any new species either.
 They only exist in dreams and old books now.

 The lab suddenly shakes with a shrill.
 Lights flare in red and white.
 The blaring alarm and people's shouts sting into my ears.
 I jump up from my chair.
 Between the garden and the lab where I stand.
 I look through the thick glass wall.
 The smoke coloured in lavender grey fills up the garden.
 A tall, tall vine bends at the point where the smoke is coming out.
 At its highest, there is a dark purple flower opening its petal like a huge mouth.
 Dang it.
 I quickly snatch the external gas mask from the wall and put it on.
 Grasping on a pen-shaped metal syringe, taken from the locked drawer, while hurrying to the scene.

 Several employees were already at the scene, but there isn't enough people.
 Some who were on the maintenance roster are lying on the floor.
 Looks like the internal air purifier isn't strong enough to block this gas.
 I reach to my temple and push the communication button on my protective helmet.
 "Mayday mayday, this is the hazard plant sector! A hybrid species, Hazard Level: Black, has gone berserk! I request for a back-up team immediately! Over!"
 "Communications, the sedatives and medics are on their way. Try to hold up until then, over."

 Protect yourself, longer than a minute, a second.
 Such a challenging task to achieve.
 But the people above don't know, do they?

 I bite and scrape my lower lip.
 Once again, I glance up at this tyrant, stretching high to the ceiling while snapping and cracking its thick fibre. It continues to drool smoke from its mouth-like hole, whipping all over the garden with its roots and blades.
 The result of mixing the DNA of a carnivorous plant and a poisonous plant.
 Why won't people listen to the professionals' opinion for once?

 As the poisonous gas wafts in the air, I found one more employee who has been left behind.
 I dart towards him while hiding from the monster's sight. The employee is a newbie who had joined in just recently. Nearby, a small stack of papers rustles. It's a maintenance sheet for documentation.
 Now, who in the world made the newbie look at this guy!?
 "Hey! Hang in there! We're getting out of this mess, okay!?"
 I can see his eyes move through the visor and his lids.
 He needs to get out of this gas, quickly.
 "Mr. Fields!"
 A great time to come.
 "Take this guy out!"
 "Y- yes sir! And what about you, sir!?"
 "Don't mind me, now go go go!!"
 After seeing the newcomer being carried out, I rush straight into the poison, aiming for the stem of this tyrant.
 Waiting is a waste of time.

 That syringe I took before coming here.
 Check that it's in my right chest pocket.
 Like taking it out on the lab, its flopping and hurling tentacles brings more disaster to this place.
 The other hazardous plants don't even stand a chance to this giant's gas.
 As they bathe the lavender grey particles, they shrivel up in an instant.
 If it wasn't for this hazmat suit and the lab's facilities, it may have been more chaotic.

 To think these two different products were produced by the same science.
 Huh, how irony it is indeed.

 Hiding in the mist and avoiding its attacks, I somehow get close to the body of this thing.
 I take out a knife from my left chest pocket and face the dense, thick stem.
 Along with the syringe in my right hand, I flick off the lid with my thumb.

 Now swiftly, follow the image.

 Stab and widen the gap, insert the needle and push!

 The hybrid species starts to wriggle in an awkward manner.
 By the material which intrudes its cells, its life force is drained by seconds.
 As I watch over its miserable last, I can feel my heart churning with disgust and guilt.

 After a moment, the botanical garden starts to calm down, and the sedatives and medics are moving around the scene. The commanders of each squad both come to me with a scowl. We joined the lab in the same year, and look at us now.
 "What were you thinking!? Are you trying to rush to your death!?"
 Rush to my death, huh.
 No, it's just that...
 "No one's gonna take the responsibility and fix this. You know that, right?"
 The two close their mouths and make this expression. Solemn, grim, frustrated.
 "... How are all the other staff doing, are they safe?"
 "Y- yeah, we checked the safety of all of them. They're fine."
 Including the newcomer, it seems all of the sector members that were on the floor showed no signs of danger. What a relief.
 "...I heard you've been staying in the laboratory for several days. Why don't you leave the rest to us, and go rest in your room?"
 "Yeah, I guess I'll do that then."
 Along with the other safe employees, I left the laboratory.

 As I enter my own room in such a long time, my body became empty of energy. Not even tidying my clothes, I change into my loungewear and dive into the bed sheets that are fragrant of sweet softener. Sudden and strenuous action takes a heavy toll on a physique that is now left to rot away.
 I can't take the action to look out of a window to refresh my heart.
 A window doesn't even exist in any room, and even if there was, there is nothing to be seen.
 Only a pitch dark void shows up.

 When this laboratory was first built, it must have had significance.
 An important duty to revive the beautiful world we had.
 But now, just because technology has developed and there is time to spare, the leadership is playing around being free and easy. Even using matters and life forms that can cause harm to human beings.

 I remember the hybrid plant that faded away.
 Pointlessly brought into life because of the irrational circumstances it was put in. Then it wakes up and gets killed. The fact that it was highly hazardous cannot be changed. But then again, who is the one that made it so?
 "There's too much unnecessary stuff in this 'ecosystem' of ours."

 We could've handed ourselves over to mother nature, instead of creating this ridiculous toy box. That might've been a much better choice.

白い玩具箱

匿名短編コンテスト「過去VS未来」編に参加させていただいた際の作品です。未来チームでした。お読みいただき、ありがとうございました。
Wrote this for a little writing event in the past, the concept being "past vs. future". Thanks for reading till the end.

白い玩具箱

暗い宇宙に浮かぶ白く美しい建物の中では、無駄な実験を行っている。俺が所属する植物課も、上の命令で今日も実験だ。 Useless experiments are conducted in the pure white building that stands out in the pitch black space. The plant sector I belong in has received another order for today.

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